Aan de top van zijn sport, is Joseph Gray gefocust op de volgende generatie zwarte atleten

Aan de top van zijn sport, is Joseph Gray gefocust op de volgende generatie zwarte atleten

Met 20 nationale kampioenschappen in zes disciplines en negen internationale gouden medailles is Joseph Gray verreweg de meest onderscheiden Amerikaanse bergloper.

In de bredere discipline van trailrunning – die alles omvat van 100-mijls ultramarathons tot ultrasteile kilometerraces – behoort hij ook tot het pantheon van de beste ooit, als viervoudig wereldkampioen en viervoudig winnaar bij Pikes Peak Ascent , een van de zwaarste races van het land.

Gray’s specialiteit van berglopen – een soort trailrunning op grotere hoogte, met uitdagende en technische oppervlakken, en aanzienlijke hoogtewinst en -verlies – is nog steeds een vrij nichesport. Maar trailrunning als geheel is booming.

Trailrunning als georganiseerde sport begon halverwege de jaren negentig en heeft nu naar schatting 20 miljoen deelnemers, die deelnemen aan 25.000 races over de hele wereld, volgens World Athletics.

Gray traceert zijn liefde voor paden – en voor hardlopen – terug naar zijn kindertijd. Toen hij 6 was, verhuisde hij met zijn gezin naar Heidelberg, Duitsland, waar zijn vader bij het Amerikaanse leger was gestationeerd. Hij bracht veel tijd door met het verkennen van de bossen met vrienden. “We hebben allerlei spelletjes verzonnen in de bossen bij de basis”, zei hij. “Ik begon veel te rennen, verdwaalde en vond mijn weg terug naar huis.”

Nadat hij weer naar Tacoma, Washington was verhuisd, begon Gray in de zevende klas competitief te rennen in het baanteam van zijn school. Coaches merkten zijn toewijding en talent op. Op de middelbare school rende hij door het land en won hij een teamstaattitel en een individuele prijs. Hij ging cross-country en track rennen voor de Oklahoma State University en kwalificeerde zich zes keer voor de NCAA-kampioenschappen.

Zijn eerste trailrace was niet veel meer dan een run met een vriend in 2007, een jaar nadat hij zijn collegiale hardloopcarrière had voltooid. Zijn opkomst in de sport was meteorisch. Binnen een jaar werd hij benoemd tot lid van een nationaal team.

Hoewel veel marathonlopers op elite-niveau zwart zijn, zijn er maar weinig atleten op het toppunt van trail- en berglopen. Er zijn een handvol zwarte racers in Europese teams, maar Gray is de enige Afro-Amerikaan in het Amerikaanse Mountain Running Team. Zijn bereik wordt alleen geëvenaard door zijn consistentie: hij is 33 keer genoemd in het team in 14 jaar, in negen lengtes en disciplines, van 50 kilometer lange weg-ultramarathons tot bergraces en sneeuwschoenwandelen.

Ik sprak met Gray over zijn pad om een ​​professionele bergloper te worden, de uitdagingen om een ​​van de weinige zwarte lopers aan de startlijn te zijn en hoe hij hoopt een nieuwe generatie atleten te inspireren.

Dit interview is bewerkt en ingekort.


Hoe was het leven als militair kind?

We zijn veel verhuisd. Kentucky naar Duitsland naar Washington. Ik kon al op jonge leeftijd in andere culturen duiken, wat mij gevormd heeft. Ik heb ook inzicht gekregen in hoe vluchtig de tijd is. Als vader thuis was, wilde hij altijd bij familie zijn. Ik begreep dit toen niet, maar ik doe nu hetzelfde.

Zoals veel competitieve hardlopers, begon je op de baan en in crosscountry-teams op de middelbare school en op de universiteit. Hoe was het om van track naar trails te gaan?

Ik ging mee met een goede vriend voor een race en viel vrij snel in de sport. Het was een nieuwe uitdaging voor mij, leren omgaan met gemengd terrein, grote beklimmingen, het weer en zo. De volgende zomer maakte ik het Amerikaanse team en vanaf daar was ik all-in. Dat was 15 jaar geleden.

Hoe is het om het Amerikaanse uniform te dragen tijdens het racen?

Het is een groot probleem. Mijn vader vertegenwoordigde dit land meer dan 20 jaar in het leger. We verhuisden naar Duitsland tijdens Desert Storm, en ik begon me te realiseren hoe enorm het offer is van het beschermen van onze vrijheden. Die ervaring plaatst het allemaal in perspectief voor mij. Ik ben trots op ons land en het is een geschenk om het te vertegenwoordigen.

Je hebt sinds 2009 elk jaar een nationale of wereldtitel gewonnen. Wat is het geheim van je consistentie?

Neem nooit snelkoppelingen. Voor mij komt succes voort uit liefde voor wat ik doe. Ik hou ervan om het werk te doen om te concurreren. Als je het voor geld of roem doet, zal het vluchtig zijn. Je kunt een race of twee winnen, maar als het moeilijk wordt, val je uit elkaar en stop je met de sport. Je kunt de hardlopers vertellen die van hardlopen houden, omdat ze race na race consistent zijn. Voor hun hele carrière eigenlijk.

Hoe hebben je ervaringen als zwarte hardloper je carrière gevormd?

Ik heb rassenkwesties behandeld sinds de middelbare school. In het buitenland werd ik laster genoemd, vooral toen ik de beste blanke kinderen sloeg. Op de Oklahoma State University werd ik geprofileerd door een agent en hoorde ik veel laster. Hoe beter ik werd, zoals racen op nationale kampioenschappen, hoe meer ik opviel. Ik heb geleerd om geen energie te verspillen aan deze mensen. Ik geef het liever uit aan de volgende generatie.

Wordt trailrunning steeds inclusief?

Veel mensen zeggen graag van wel, maar ik denk het niet echt. Vroeger frustreerde het me als mensen zeiden dat er geen raciale kwestie is bij trailrunning, maar nu word ik niet zo emotioneel. Natuurlijk kan iedereen zich inschrijven voor een race, maar het gaat erom hoe mensen op je reageren, hoe warm ze zijn, de emotie en de optiek. Veel mensen denken dat inclusie iets fysieks is, maar het is veel meer dan dat.

Je bent de afgelopen jaren openhartig geweest over racen en je ervaringen als zwarte atleet. Wat inspireerde je om je uit te spreken?

Ik wist dat het niet gemakkelijk zou zijn, maar ik kon niet stil blijven. Het begon met gesprekken met goede vrienden, in het besef dat we allemaal hetzelfde vooroordeel ervoeren. Het winnen van races was niet genoeg om de sport te veranderen; Ik moest mijn ervaring met anderen delen. Lange tijd maakte ik me zorgen over het verlies van sponsoring, wat eng was omdat het mijn broodwinning was. Deze mensen hadden invloed op mijn carrière. Het was in het belang van mijn familie om mijn mond te houden.

Voelde u enige druk om te praten over kwesties rond ras en identiteit?

Ik voel wel druk. Mensen sturen me veel berichten nadat nationale problemen zijn uitgebroken en vragen me om mijn gedachten te delen, maar ik vind het leuk om eerst mijn onderzoek te doen. Soms zal ik iets zeggen, maar over het algemeen probeer ik de reactieve dingen niet te doen. Toen ik zes of zeven jaar geleden meer van mijn verhaal begon te delen, was het overweldigend om de [negative] reacties. Ik wilde geen problemen. Ik wilde niet dat mensen me zouden haten. Maar ik heb geleerd dat als mensen dat soort dingen zeggen, ze gewoon willen dat de status-quo voortduurt. Als ik niets zou zeggen, zou ik een lafaard zijn.

Wat moet er in de sport veranderen om meer mensen van kleur aan trailrunning te krijgen?

Sport wordt geleid door de media. Ze dicteren voor wie het is door te laten zien voor wie het eruitziet. Toen ik een kind was, zouden tijdschriften zwarte mensen nooit kamperen, wandelen of trailrunnen laten zien. Je zou voor de gek worden gehouden omdat je die dingen doet, zoals mensen die zeggen: “Dat is iets voor een blanke.” Het veranderen van de optiek is een cruciale stap. De topatleten trekken meer atleten zoals zij aan. Als we het vandaag alleen over witte lopers hebben, is het moeilijk om morgen de volgende generatie zwarte lopers te inspireren.

Leave a Reply

Your email address will not be published.