Ashford Castle in Ierland wil dat je als royalty leeft

Ashford Castle in Ierland wil dat je als royalty leeft

l moet toegeven, het is leuk om de exacte coördinaten van de lap of luxury te weten: 53°32’04″N 9°17’06″W. Of, om het te spellen, Ashford Castle, het hotel en resort net buiten de stad Cong, County Mayo, in de Republiek Ierland.

Ik heb daar onlangs vijf nachten doorgebracht en mijn enige klacht is dat ik er geen zes heb doorgebracht. In tegenstelling tot de meeste hotels van mijn kennis, was het niet een plek waar ik vrijwillig vertrok. Op dezelfde manier heeft het mijn vocabulaire op zijn kop gezet. Luxe en verwennerij zijn woorden die mijn vervallen-Presbyteriaanse ziel doen kronkelen met een soort “ga achter mij, Satan” rillen. Gebruikelijk. Maar toen, na mijn tijd in het kasteel, moest ik me afvragen of ik eerder alleen hoteliers had ontmoet die niet de juiste methoden kenden om luxe of verwennerij toe te dienen (hoewel mijn mentale jury nog steeds verdeeld is over elke vorm van verwennerij, een woord ook vaak in dezelfde zin gevonden met het woord spa, een plaats waarvan de charmes, zelfs in Ashford Castle, grotendeels aan mij ontgaan).

Goede service is slechts een deel van wat je krijgt. En als je eenmaal de kwaliteit van het eten in de verschillende restaurants van het hotel toevoegt, de luxe van de gemeenschappelijke ruimtes en de individuele kamers, de gebruikelijke high-end resortvoorzieningen (golf, spa) en de unieke omgeving – 336 hectare goed aangelegde bossen en tuinen, allemaal grenzend aan het grootste meer in de Republiek Ierland – de deal begint logisch te worden.

Toch krijgt geen enkel hotel vijfsterrenbeoordelingen alleen op basis van attente service, lekker eten en een nog fijner aantal threads. Er moet iets meer zijn, en in het geval van Ashford Castle is dat meer tweeledig: geschiedenis en locatie. De 83 kamers van het hotel zijn gevestigd in een gebouw dat u bij elke draai van de trap en elke blik uit een kamerhoog raam het gevoel geeft alsof u op een Downton Abbey set (en als je Ashford Castle kunt betalen, zou je inderdaad een van die mensen kunnen zijn, zoals Violet Crawley, die zonder idee vraagt: “Wat is een weekend?”). Maar het is geen set, of niet helemaal. Ja, veel van de 19e-eeuwse vintage kunst werd opgepikt bij de verkoop van landgoederen, maar het hotel was ooit het landgoed van een welgestelde familie, dus de illusie van een stap terug in de tijd is niet helemaal een illusie. Alleen is de volgorde nu omgekeerd en zijn het de bedienden die zich tijdens het eten in avondkleding kleden.

Zodra je het hotel uitstapt, in bijna elke richting, is er geen illusie, of liever, illusie en realiteit zijn één. De fonteinen, de gazons die zich uitstrekken tot in het oneindige, het landschap dat hier gehoorzaamt aan een gedisciplineerde orde terwijl het daar de natuur laat los in een romantische oproer van kleur en vorm, de paden die door bossen leiden naar meer tuinen, en meer grindpaden en meer bossen, en tennisbanen, en meer tuinen: deze gevormde vergezichten die nooit ophouden plaats te maken voor meer vergezichten, slagen er op de een of andere manier in om ruimtes tegelijk enorm en intiem te maken, en het werkt op je als een tonicum. Als je eenmaal aan een wandeling begint, merk je dat je bij elke bocht en bocht in de verleiding komt om te zien wat erachter ligt. Nog even verder. En een beetje meer. En als het Ierse weer is, maak je een wandeling van een uur door deze onmetelijkheid en voordat je klaar bent, heb je van alle vier de seizoenen genoten.

Ashford Castle is sinds 1939 een hotel. Maar de naam komt eerlijk gezegd goed van pas, er was eens een kasteel (de slogan van het hotel: Excellence Since 1228). Sinds de 13e eeuw is de bouw onderbroken maar onophoudelijk geweest, met hier een vleugel en daar een toren, tot ergens in de 20e eeuw het gebouw zijn huidige vorm kreeg: een kruipende, grijze structuur met torentjes en kantelen, omzoomd door een gracht . Gebouwd op de plaats van een verwoest klooster, was het kasteel gedurende het grootste deel van zeven eeuwen eigendom van en werd er om gevochten door Noormannen, Ierse adel en Engelse protestanten voordat het in 1852 werd verworven door de Guinnesses, de rijke brouwersfamilie, die een flink deel van hun fortuin om respectabiliteit en een plaats in de high society te kopen. Ashford Castle, met zijn 26.000 hectare aan jagen en vissen, was hun lokmiddel voor de nutteloze rijken en diverse royals, en het aas bleek voldoende aanlokkelijk om Arthur Guinness een heerschappij te bezorgen.

In zijn leven als hotel is Ashford Castle verschillende keren van eigenaar en fortuin gewisseld, totdat het recentelijk voor het relatief voordelige tarief van 20 miljoen euro werd overgenomen door de hotelgroep Red Carnation, die al snel ongeveer 75 miljoen euro in het pand om… Ik zou zeggen zijn grootsheid herstellen, maar ik weet niet zeker of het ooit zo groots was.

Een woord hier over het restaureren van oude hotels, wat maar al te vaak niet zozeer restaureren als upgraden en moderniseren betekent, met als gevolg dat het oorspronkelijke karakter van het hotel – waar je het in de eerste plaats van hebt gekoesterd – bijna wordt uitgewist. De waterdruk is goed, maar het personage is verdwenen. Laat een klein detail volstaan: vroeger kon je inschatten hoe luxe een hotel was aan de kwaliteit van het gratis briefpapier en de enveloppen die in het bureau van de kamer waren geplaatst. Nu, let wel, niemand besteedt tegenwoordig veel tijd aan het schrijven van brieven in hotels of waar dan ook, en hoteliers hebben er nota van genomen: de laatste keer dat ik in het opgewaardeerde Shelbourne in Dublin verbleef, hadden ze geen enkele briefpapier meer achtergelaten, waardoor mijn hart, want verdomme, dat papier was zo goed jij gezocht een brief schrijven. Ashford Castle, ik ben blij te kunnen melden, brengt nog steeds de goede dingen naar buiten.

Niall Rochford, de manager van het hotel, zei ooit tegen een verslaggever: ‘Van de twee woorden in de naam van ons hotel is ‘kasteel’ de belangrijkste. Dat maakt Ashford uniek en authentiek. Mensen willen de droom waarmaken, een dag koning of koningin zijn.”

Ashford Castle verkoopt een fantasie, maar de samenstellende delen van de fantasie zijn echt genoeg: het was een kasteel, het was een landgoed – het zou alleen gek zijn om daar niet op in te gaan.

Voor zover ik kon zien, doet het hotel zijn best om die fantasie voor zijn gasten te vervullen. Service is betrokken en deskundig zonder onderdanig te zijn. Het personeel is vriendelijk en behulpzaam, zelfs als dat niet nodig is; een portier betrapte me bijvoorbeeld op het bewonderen van een van de 19e-eeuwse schilderijen die langs de gangen staan ​​en nam de tijd om uit te leggen hoe de rampzalige geschiedenissen van hongersnood en landhervorming werden gedramatiseerd in wat zo levendig werd gevisualiseerd: een landheer te paard die medelevend toekeek onteigende huurders langs de weg. Ik wist niet of ik meer onder de indruk moest zijn van het feit dat het kasteel zo’n schilderij zou ophangen of dat een willekeurige staf zo’n bekwame en vriendelijke tolk was.

Op cultureel gebied heeft Ashford Castle een begrijpelijke, zo niet geheel vergeeflijke fixatie op het slappe Ierse sprookje van John Ford De stille man, die deels op het hotelterrein is gefilmd en op elk tv-scherm in elke kamer en een paar keer per week in de eigen luxe bioscoopzaal van het hotel kan worden vertoond. Maar voor het grootste deel doet het personeel van het hotel zijn best om de geschiedenis niet te verdraaien – gelukkig voor het oorsprongsverhaal van het hotel behoorden de Guinnesses en hun voorgangers tot de “goede” verhuurders in de 19e-eeuwse aanloop naar nationale onafhankelijkheid – en dat doet het een eersteklas taak om de regionale cultuur te vieren.

Er is een duizelingwekkende lijst met manieren waarop u uw tijd in het kasteel kunt doorbrengen, waaronder de gebruikelijke (golfen, vissen, vallen schieten) en de meer esoterische (boogschieten, zip-lining, paardrijden). Maar je zou wel gek zijn om niet je eerste stop te maken bij de Ireland’s School of Falconry, die op korte loopafstand van het hotel ligt. Wanneer je voor het eerst de klauwen van een havik om je gehandschoende pols voelt spannen, ben je plotseling blij dat je die handschoen draagt. Dan lanceert de havik vanuit je pols en terwijl hij opstaat, is het alsof een deel van jou plotseling ook in de lucht is. We zijn zo zelden zo dicht bij wildheid, en het klinkt misschien eenvoudig om het opwindend te noemen, maar dat is wat het is.

Na de valkerij was de coolste activiteit in het kasteel, nou ja, niet precies in het kasteel. Het Meet the Makers-programma van het kasteel neemt je mee op dagtochten om kennis te maken met en te leren van ambachtslieden en ambachtslieden die in het westen van Ierland werken. Geregisseerd door Eoin Warner, een documentairemaker en een autoriteit op het gebied van het Ierse volksleven, omvat een dagreis bezoeken aan ten minste drie ambachtslieden, waaronder vissers, smeden, wevers, houtbewerkers, verhalenvertellers, keramisten en biologische boeren. De reis waaraan ik meedeed, omvatte bezoeken met mandenwever Joe Hogan, traditionele fluitspeler en fluitmaker Marcus Hernon en zijn zoon de violist Breándán Hernon, en chef-koks Phillipa Duff en Sinéad Foyle, die Sea Hare runnen, een gevierd pop-uprestaurant in Connemara dat lokale sourcen. En de heen- en terugreis kronkelde door de grimmige zon en schaduwschoonheid van Connemara’s veranderlijke berglandschap, en boekte een bijna perfecte dag.

Ashford Castle verkoopt een fantasie, maar de samenstellende delen van de fantasie zijn echt genoeg: het was een kasteel, het was een landgoed – het zou alleen maar gek zijn niet daarop te handelen. En het hotel maakt zijn deel van de afspraak compleet met eersteklas service en voorzieningen en een staf die hun rol zo grondig omarmt dat je het masker nooit ziet afglijden. Robert Bowe, het restaurant van het hotel en manager van het wijnprogramma met 35 jaar ervaring op het terrein, is zo deskundig in alles wat hij doet, of hij nu een rondleiding door de wijnkelder geeft of de zilveren stolp van een pas aangekomen voorgerecht aan tafel klopt, dat ik begon hem mentaal te beschrijven door de woorden te gebruiken die Wodehouse gebruikt om de onnavolgbare Jeeves te beschrijven, zoals wanneer “Jeeves door de kamer flikkerde.” Het was dus helemaal geen verrassing dat Bowe de bewaarder zou zijn van de kennis over Ivory, het kleine meisjesgeest dat rondwaart in het kasteel, of dat hij wist hoe hij het verhaal zo mooi moest vertellen dat je het niet kon helpen om te lachen en te bibberen. eenmaal. Bij Ashford Castle is iedereen goed in wat ze doen, tot in de spookverhalen aan toe.

Leave a Reply

Your email address will not be published.