China vindt recente waterstromen op Mars, met grote gevolgen voor buitenaards leven

China vindt recente waterstromen op Mars, met grote gevolgen voor buitenaards leven

Mars was ooit nat genoeg om het hele oppervlak te bedekken met een oceaan van honderden tot duizenden meters diep water, dat ongeveer half zoveel water vasthoudt als de Atlantische Oceaan. Het meest recente tijdperk van de geschiedenis van Mars, bekend als het Amazonegebied – de afgelopen 3 miljard jaar van de Rode Planeet – wordt echter vaak als koud en droog beschouwd.

Nu, in een nieuwe studie die woensdag in het tijdschrift is gepubliceerd: wetenschappelijke vooruitgangvindt de eerste rover van China op Mars aanwijzingen voor water in de afgelopen 700 miljoen jaar.

HIER IS DE ACHTERGROND — Recente bevindingen suggereren dat vloeibaar water ooit over Amazone-terreinen heeft gestroomd, zoals de Lyot-krater in de noordelijke laaglanden van Mars. Deze laaglanden zijn echter grotendeels bedekt met stof, waardoor het voor orbiters boven de Rode Planeet moeilijk is om met water beladen mineralen te detecteren, behalve oude monsters die door kosmische inslagen zijn uitgestoten.

De onderzoekers van de Chinese National Academy of Sciences analyseerden gegevens van de Zhurong-rover van de Chinese Tianwen-1-missie naar Mars. De rover landde in 2021 in de noordelijke laaglanden van de Rode Planeet, met name in het zuiden van Utopia Planitia, de grootste bekende krater van een kosmische inslag op Mars.

Eerder onderzoek suggereerde dat het gebied rond de landingsplaats van Zhurong ongeveer 700 miljoen jaar oud kan zijn. Verschillende geologische kenmerken daar, zoals troggen en richels, suggereren ook dat er mogelijk water net onder het oppervlak kan bestaan.

De rover onderzocht lokale rotsen met een telescopische microbeeldcamera, een infraroodscanner en een laser die de rots zapte om sensoren te helpen de chemische samenstelling van de resulterende damp te onderzoeken.

Viking 2 nam deze foto van Utopia Planitia in 1979. HUM-afbeeldingen/Universele afbeeldingengroep/Getty Images

WAT HEBBEN ZE VINDEN? — De onderzoekers zagen felgekleurde rots waarvan ze suggereerden dat het ‘duricrust’ is, een harde laag die ontstaat wanneer water mineralen op of nabij het oppervlak afzet. Ze merkten op dat deze duricrust mogelijk is gevormd door een aanzienlijke hoeveelheid vloeibaar water – ofwel stijgend grondwater of smeltend ondergronds ijs, dat mogelijk is gaan stromen als gevolg van vulkanische activiteit of een kosmische impact. Dit in tegenstelling tot dunnere, zwakkere duricrusts die op andere landingsplaatsen worden gezien, die mogelijk zijn gevormd door waterdamp die uit de atmosfeer diffundeert.

“Vloeibaar water kan veel recenter in de geschiedenis van Mars onder de grond zijn geweest dan eerder werd gedacht”, vertelt planetaire wetenschapper Tanya Harrison, de directeur van Strategic Science Initiatives bij Planet Labs, niet aan dit onderzoek. Inverse. “Dat is opwindend vanuit een astrobiologisch standpunt, want op aarde, overal waar vloeibaar water is, is er over het algemeen iets dat daar heeft kunnen overleven. Het biedt dus het potentieel voor een kleine bewoonbare omgeving op Mars in het geologisch recente verleden.”

“Hoewel de mineralen in deze rotsen gehydrateerde mineralen bevatten – mineralen die watermoleculen in hun structuur bevatten – betekent dit niet dat er nu vloeibaar water of ijs in dit gebied aanwezig is, wat belangrijk is om op te merken”, zegt Harrison. “Een paar jaar geleden werd een grote begraven ijsafzetting ontdekt een paar honderd kilometer ten noordwesten van de landingsplaats van Zhurong, maar in dit gebied werd er geen gevonden met gronddoordringende radarinstrumenten op twee satellieten die momenteel in een baan om Mars draaien.”

Utopia Planitia, gezien door de Mars Reconnaissance Orbiter. NASA/JPL-Caltech/Universiteit van Arizona

WAT IS HET VOLGENDE? — “Zhurong heeft een gronddoordringend radarinstrument aan boord, dus het zal interessant zijn om te zien wat dat onthult over de bovenste paar meter van de grond onder de rover langs zijn traverse”, zegt Harrison. “Misschien zal het ijs onthullen op een schaal die te klein is om vanuit een baan te kunnen worden opgelost. Dat zou niet alleen de hypothese versterken voor hoe deze zoute rotsen zijn gevormd, maar het geeft ook een bron voor waterijs voor toekomstige menselijke verkenning.”

Tot dusverre bevindt begraven ijs dat op Mars is gedetecteerd “zich meestal op hogere breedtegraden, waar de temperaturen en weersomstandigheden niet geweldig zijn voor een menselijke basis”, zegt Harrison. “Zhurong ligt echter op ongeveer 25 ° N, vergelijkbaar met Miami hier op aarde – veel warmer in relatieve zin dan de hogere breedtegraden en met minder stofstormen.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.