Dervla Murphy, onverschrokken auteur van reisboeken, sterft op 90-jarige leeftijd

Tijdelijke aanduiding terwijl artikelacties worden geladen

Dervla Murphy, een Ierse reisschrijver die haar begon wonderbaarlijke carrière met een epische solo-fietstocht in 1963 door Europa naar India en ging verder met het te voet verkennen van uitgestrekte ontwikkelingslanden – terwijl ze de sociale verwachtingen van vrouwen tartte – stierf op 22 mei in haar huis in Lismore, Ierland. Ze was 90.

Haar Londense uitgever Eland Books maakte het overlijden bekend. Ze had onlangs een reeks beroertes gehad.

Decennia voordat Cheryl Strayed met weinig voorbereiding de Pacific Crest Trail bewandelde en er haar bestverkopende memoires “Wild” van maakte, inspireerde mevrouw Murphy generaties lezers door de ene reis na de andere te ondernemen met een minimale uitrusting maar met een overvloed aan lef.

Voor mevrouw Murphy begon haar serieuze reis toen ze in de dertig was, na vele jaren voor haar gehandicapte moeder te hebben gezorgd. Later, als alleenstaande moeder, ondersteunde ze zichzelf en haar dochter met haar reisboeken. Ze publiceerde in totaal 26 boeken.

“Ze was een rolmodel voor onafhankelijkheid, voor vrijheid van geest, voor een hele generatie vrouwen toen er niemand anders was in Ierland”, zei collega-reisschrijver Manchán Magan in de documentaire uit 2016 “Who Is Dervla Murphy?”

Het meest actief van de jaren zestig tot de jaren negentig, werd mevrouw Murphy aangetrokken door delen van de wereld die bijna onaangetast waren door industrialisatie, verstedelijking en consumentencultuur, waar mensen leefden zonder toegang tot modern sanitair of elektriciteit, om nog maar te zwijgen van de satelliettelevisies en mobiele telefoons die zouden komen .

Thuis in Lismore, waar ze in een wirwar van oude stenen kamers zonder centrale verwarming woonde, leerde ze nooit autorijden of een computer gebruiken. Ze vermeed small talk en weigerde regelmatig boekreizen en interviews. “Het interviewen van Dervla is als proberen een oester te openen met een nat buskaartje,” Jock Murray, haar eerste uitgever, eens gezegd.

Ze gaf het basiscomfort op toen ze reisde, sliep vaak in een tent en gebruikte latrines, en erkende dat ze ‘ongevoelig’ was voor ongemak. “Het maakt me letterlijk niet uit of ik op de grond of op een matras slaap”, zei ze in de documentaire. “Ik merk het verschil gewoon niet. En dat is echt een groot pluspunt als je op reis bent.”

Ze stond er ook op dat het was niet juist om haar dapper te noemen. “Je bent alleen moedig als je iets doet waar je bang voor bent. Ik ben onverschrokken als het gaat om het fysieke, en dat is iets heel anders’, zei ze.

Haar debuutboek, “Full Tilt” (1965), werd aangekondigd als een reis “van Ierland naar India”, maar was nauwkeuriger het verhaal van een reis van Duinkerken, Frankrijk, naar Delhi. Ze bedacht de reis na het ontvangen van een fiets en een atlas voor haar 10e verjaardag, maar hield haar plan voor zichzelf, schreef ze, “om het tolerante amusement te vermijden dat het bij mijn ouders zou hebben veroorzaakt. Ik wilde niet geruststellend verzekerd zijn dat dit een voorbijgaande gril was, want ik was er vrij zeker van dat ik op een dag… zou naar India fietsen.”

Ze begon de zelf gefinancierde reis zo’n twee decennia later, op 14 januari 1963, op “Roz”, een 37-pond herenfiets ontdaan van zijn drietraps derailleur en geladen met basisbenodigdheden, waaronder lege notitieboekjes en een kompas. Toen ze na zes maanden Delhi bereikte, had ze duizenden woorden geschreven en zo’n 3.000 mijl gefietst. Haar totale kosten bedroegen £ 64.

Haar reis begon midden in een sneeuwstorm – die in het Brits zou vallen geschiedenis als de Big Freeze van 1963 – terwijl ze ondanks bevriezing langs ijzige wegen fietste. De stormen op de wegen in Slovenië waren sterk genoeg om haar van haar fiets te slaan en toen de sneeuw begon te smelten, scheidde de razende rivier de Morava haar van Roz.

Ze zag andere gevaren onder ogen: wolven die in Bulgarije naar haar hapten, een Servische man die ‘s nachts onuitgenodigd haar slaapkamer binnenkwam, en drie mannen met schoppen langs een weg in de buurt van Tabriz, Iran, die probeerden Roz te stelen. In beide gevallen gebruikte ze het .25-pistool dat ze voor de reis had meegebracht om zichzelf te beschermen, waarbij ze een wolf doodde met een kogel door de schedel en waarschuwingsschoten afvuurde om de mannen weg te jagen.

Haar avontuur voerde haar door kleine dorpjes, en ze droeg “Full Tilt” op aan haar “gastheren” in Afghanistan en Pakistan, die haar vaak met warmte en voedsel begroetten ondanks hun verwarring over een vrouw die zo’n tocht ondernam. Ze kende hun talen niet, maar nam de tijd om meer te weten te komen over hun gebruiken, religies en regeringen. Ze verkocht ook haar pistool in Afghanistan, “werd een wapenhandelaar”, grapte ze in de documentaire, en droeg daarna een mes in plaats van een pistool, waarvan ze vreesde dat het geweld zou escaleren.

Haar volgende boeken, die zich afspelen in Tibet, Nepal, India, Ethiopië, Madagaskar en Peru, vermengden voedselrecensies, politieke en religieuze berichtgeving en poëtische overpeinzingen van de romantisch-sublieme variant, bijvoorbeeld wanneer de stuwkracht van een bergtop of de stilte van een gletsjermeer overwon haar. Maar het schrijven week nooit ver af van haar hoofdonderwerp: alledaagse ontmoetingen met het landschap en zijn bewoners, van luidruchtige kinderen tot pompeuze lokale ambtenaren tot semi-gedomesticeerde dieren.

In “Eight Feet in the Andes” (1983) reist ze ver van de grid af met haar 9-jarige dochter, Rachel, en de muilezel die haar droeg, Juana (vandaar de “acht” voeten). Een groot deel van hun zoektocht omvat het vinden van luzerne of haver die Juana elke dag kan consumeren. In “Kameroen met Egbert” (1990), de meest memorabele in een bijna bijbelse litanie van rampen – inclusief wolken bijtende vliegen, regen- en hagelbuien, malaria, bergpaden die abrupt eindigen in afgronden, voedseltekorten en gebrek aan onderdak – gebeurt wanneer hun vertrouwde pakpaard Egbert wordt gestolen.

Na verloop van tijd werd het schrijven van mevrouw Murphy politiek explicieter. Ze reisde naar Noord-Ierland te midden van decennia van sektarisch geweld dat bekend staat als ‘The Troubles’ om het militante Ierse Republikeinse leger beter te begrijpen. Latere boeken gingen over de Rwandese genocide, de onrust op de Balkan, de erfenis van de Vietnamoorlog in Laos en de cyclus van geweld in de Gazastrook.

Sommige lezers bekritiseerden haar latere boeken als polemiek en gaven de voorkeur aan de kleurrijke reisverslagen boven haar anti-kapitalistische en soms anti-Amerikaanse tirades. Maar het was moeilijk om haar diepgewortelde milieu-overtuigingen en verzet tegen globalisering te scheiden van haar vreugdevolle ontdekking van enkele van ‘s werelds meest afgelegen locaties.

Zoals ze schreef in “Eight Feet in the Andes”: “Er is veel meer bij zulke ervaringen dan visuele schoonheid; er is ook een ander soort schoonheid, noodzakelijk voor de mensheid maar moeilijk in woorden uit te drukken. Het is de schoonheid van vrijheid: bevrijding van een lelijke, kunstmatige, mensonterende, ontevreden wereld waarin de mens de weg kwijt is.”

Mevrouw Murphy begon haar lange reizen na de dood van haar ouders, Ierse katholieken uit Dublin. De dag dat ze trouwden, verhuisde het paar naar Lismore, zodat haar vader een baan als bibliothecaris kon aannemen. Dervla Murphy – hun enige kind, dat officieel Dervilla Maria Murphy werd genoemd om een ​​priester te sussen die haar voornaam heidens vond – werd geboren op 28 november 1931.

Haar moeder leed aan reumatoïde artritis. “Op mijn eerste verjaardag kon ze niet meer lopen zonder de hulp van een stok en op mijn tweede kon ze helemaal niet meer lopen”, schreef mevrouw Murphy in haar memoires uit 1979, “Wheels Within Wheels.” Na het doorlopen van de middelbare school in het Ursulinenklooster in Waterford, stopte op 14-jarige leeftijd om voor haar moeder te zorgen. Dat deed ze het volgende decennium, totdat haar vader stierf aan complicaties bij griep in 1961 en haar moeder in 1962 aan nierfalen.

De onbeweeglijkheid van haar moeder inspireerde haar tot reizen, maar ook wat moederlijk advies. “Ze was de eerste persoon die me voorstelde om op mijn fiets te reizen”, merkte mevrouw Murphy op in de documentaire. “Ze dacht dat het een vervanging zou zijn voor de opleiding die ik had gemist.”

Halverwege de jaren zestig had mevrouw Murphy een romantische relatie met Terence de Vere White, toen literair redacteur van de Irish Times, die getrouwd was en kinderen had. Hij was de biologische vader van Rachel, maar was in onderling overleg niet betrokken bij haar opvoeding en jarenlang hielden ze zijn vaderschap geheim.

Mevrouw Murphy laat haar dochter en drie kleindochters na.

Naarmate ze ouder werd, werd mevrouw Murphy tijdens het reizen steeds vaker aangezien voor een man. Haar stem was diep, haar haar kort, en ze was gespierd genoeg om haar eerst op een tafel te hameren, of een zwaai naar iemand te maken, genoeg was om potentiële aanvallers uit elkaar te drijven.

Tegen de tijd dat ze 55 was en met Rachel, toen 18, naar West-Afrika reisde voor ‘Kameroen met Egbert’, waren de lokale bevolking overtuigd van haar mannelijkheid. Sommigen gingen ervan uit dat zij en Rachel man en vrouw waren.

Ze veronderstelde dat deze verkeerde geslachtsgemeenschap niet alleen plaatsvond vanwege haar lichaamsbouw, maar ook vanwege het idee van vrouwen alleen te voet door het platteland reizen ondenkbaar was. Ze probeerde de misvatting te corrigeren met beperkt succes, totdat… halverwege de reis naar Kameroen probeerde ze een andere benadering: bij het eerste teken van misverstand knoopte ze haar overhemd in het openbaar los. Het was, net als haar literaire stem, openhartig en overtuigend.

Leave a Reply

Your email address will not be published.