Een keer per jaar komen we dichter bij NASA’s Voyagers – dit is waarom

Een keer per jaar komen we dichter bij NASA’s Voyagers – dit is waarom

NASA’s twee Voyager-ruimtevaartuigen zijn op een enkele reis in de interstellaire ruimte op weg naar buiten het zonnestelsel.

De baanbrekende missies die in 1977 werden gelanceerd om twee sondes het buitenste zonnestelsel in te sturen, die gezamenlijk Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus zouden bekijken. Voyager 1 voltooide met succes een Saturnus-vlucht in 1980 en zwaaide hoog boven het vlak van het zonnestelsel, terwijl Voyager 2 profiteerde van een zeldzame uitlijning om Uranus en Neptunus van dichtbij te zien, het enige ruimtevaartuig dat dit tot nu toe heeft gedaan – hoewel wetenschappers aandringen op een diepere duik in Uranus.

Het ruimtevaartuig, dat nog steeds toevallig operationeel is, blijft gegevens terugsturen. Maar elk jaar komt er een orbitale gril. Hoewel de Voyagers snel ons zonnestelsel verlaten, is er een periode waarin het ruimtevaartuig een paar maanden eenmaal per jaar een beetje dichter bij ons is.

Uit afstandsgegevens van NASA’s Jet Propulsion Laboratory blijkt bijvoorbeeld dat Voyager 2 zich op 20 februari op 130.05518 astronomische eenheden (afstand zon-aarde) van onze planeet bevond. Toch zal het ruimtevaartuig op 2 juni eerder op 129.72179 astronomische eenheden (afstand zon-aarde) staan. weer wegtrekken.

De reden is de beweging van de aarde in plaats van het ruimtevaartuig: “Als de aarde aan dezelfde kant van de zon staat als de Voyagers, is ze dichterbij”, vertelt Candice Hansen-Koharcheck, senior wetenschapper bij het non-profit Planetary Science Institute. Inverse. “Wanneer het [Earth] aan de andere kant van de zon staat dan de Voyagers, dan zijn ze verder.”

Hansen-Koharcheck zei dat de beste manier om het te begrijpen is om een ​​stuk papier te nemen en een stip in het midden te tekenen die de zon voorstelt. Trek vervolgens een lijn van de zon naar de rand van het papier; dat is een van de Voyagers die op weg is naar de interstellaire ruimte.

Teken vervolgens een cirkel rond de zon. Die cirkel vertegenwoordigt de baan van de aarde. Zoals de cirkel laat zien, zijn er tijden in de 365-daagse reis van onze planeet rond de zon dat we ons aan de andere kant van de vertrekkende Voyagers bevinden, waardoor we een grotere afstand produceren.

Beide Voyagers dwalen af ​​naar punten buiten het zonnestelsel in verschillende richtingen. NASA

Hoe lang gaan de Voyager-sondes mee?

Zowel Hansen-Koharcheck als een vertegenwoordiger van NASA’s Jet Propulsion Laboratory merkten op dat de tijdelijk grotere afstand tussen het ruimtevaartuig en onze planeet geen invloed heeft op de communicatie of de missie. Het Deep Space Network, een reeks antennes rond de aarde, houdt de communicatie van de nucleair aangedreven Voyagers in de gaten.

“Het maakt niet veel uit voor het Deep Space Network, omdat de aarde nu zo ver weg is van de Voyagers”, zegt Hansen-Koharcheck. Hoewel er een klein verschil in signaalsterkte zou zijn, hebben beide Voyagers voldoende vermogen om voorlopig te blijven zenden.

De twee ruimtevaartuigen vieren deze zomer 45 jaar ruimteoperaties. Dit is twee tot vier keer de levensduur van een typisch ruimtevaartuig op zonne-energie. Maar deze situatie zal niet eeuwig voortduren, zei de JPL-vertegenwoordiger.

“Beide ruimtevaartuigen hebben te maken met slinkende stroomvoorzieningen omdat hun RTG’s aan boord [radioisotope generators] blijven verslechteren, waardoor hun vermogen met ongeveer 4 watt per jaar wordt verminderd”, vertelt de vertegenwoordiger Inverse in een e-mail.

“De afgelopen jaren heeft het team verwarmingen en andere subsystemen uitgeschakeld die niet essentieel zijn voor de werking van het ruimtevaartuig of de wetenschappelijke instrumenten”, zeggen ze. “Dat omvatte een paar wetenschappelijke instrumentverwarmers, maar verbazingwekkend genoeg blijven de instrumenten werken. Het technische team heeft echt ongelooflijk werk verricht om deze twee ruimtevaartuigen aan de gang te houden.”

NASA heeft deze composiet bewerkt om het uitzicht te tonen bij het verlaten van het gebied rond Triton. NASA / JPL-Caltech

Zal NASA ooit een sonde naar Neptunus sturen?

Hansen-Koharcheck en Heidi Hammel, nu vice-president voor wetenschap bij de Association of Universities for Research in Astronomy (AURA), zaten beiden in het Neptune imaging-team toen Voyager 2 zijn historische vlucht maakte in 1989. (Hammel was niet beschikbaar voor een interview vóór de deadline van dit artikel.)

“Ze [Heidi] was de persoon die het meest wist over Neptunus, gezien door een telescoop”, zegt Hansen-Koharcheck, die destijds bij JPL werkte, over Hammels bijdrage. “Dus Brad Smith, het hoofd van het imaging-team, nodigde haar uit om te komen.”

De taak van Hansen-Koharcheck was het verzorgen van de slow-scan kleurentelevisiecamera van de Voyager 2 om beelden van de planeten te maken, en het programmeren van de beeldvormende waarnemingen van het ruimtevaartuig. Ze herinnerde zich dat het zicht van het ruimtevaartuig op Neptunus begon te verbeteren ten opzichte van grondobservaties ongeveer zes of acht maanden voordat het ruimtevaartuig zijn dichtstbijzijnde punt bereikte op 25 augustus 1989, wat een aantal intense maanden van werk betekende voor het beeldvormingsteam.

‘Elke middag hadden Heidi en ik zo’n kleine afspraak, om zo te zeggen, waar ze vanuit haar kantoor naartoe zou lopen. Zij en ik gingen naar wat in wezen een bezemkast was, maar het was eigenlijk een plek waar je geen raam had. Je kunt naar het scherm kijken en de afbeeldingen tevoorschijn halen”, zegt Hansen-Koharcheck.

‘We zouden de gegevens van de dag ophalen. Heidi bewaarde alle aantekeningen en ik bediende de computer. Wij tweeën waren de eersten die dingen als de Grote Donkere Vlek zagen [storm] en beginnen met het meten van de rotatiesnelheid van de afbeeldingen … en kijken naar de verschillende circulatie van de verschillende breedtegraden van de atmosfeer, “voegt ze eraan toe.

Hansen-Koharcheck zegt dat de ontmoeting met Neptunus en het teamwerk van het camerapersoneel samen “geweldige tijden” hebben opgeleverd en zegt dat ze hoopvol is dat de decennialange lobby van de gemeenschap zal bijdragen aan een nieuwe missie naar Neptunus.

Maar tot nu toe is de diepblauwe planeet nog niet vereerd met een nieuwe poging. Een korte scheerbeurt vond plaats in 2021 met Trident, een voorgestelde Discovery-klasse missie van NASA die in 2038 langs Neptunus en zijn grootste maan, Triton, zou zijn gevlogen. DAVINCI+ en VERITAS.

Leave a Reply

Your email address will not be published.