Ethel Cain over ‘Preacher’s Daughter’ en het gotische Amerikaanse zuiden

Ethel Cain over ‘Preacher’s Daughter’ en het gotische Amerikaanse zuiden

De muzikant Ethel Cain is geen patriot. Dus waarom verschijnt ze op mijn computerscherm in een T-shirt met een Amerikaanse vlag op de voorkant? En waarom hangt er een Amerikaanse vlag aan de muur van haar bescheiden huis in Alabama, waarvan de houten lambrisering en ouderwetse meubels beelden oproepen van Kleine huis op de Prairie in plaats van het pad van een opkomende popster? “Ik ben altijd heel veel bezig geweest met, houd je vrienden dichtbij en je vijanden dichterbij”, zegt de singer-songwriter, wiens echte naam Hayden Silas Anhedönia is, met een wrange glimlach.

Het verhaal van de vlag is dit: Cain, afkomstig uit een klein stadje in Noord-Florida genaamd Perry, groeide op in de Southern Baptist in een gezin vol trotse Amerikanen; ‘plattelandsjongens’, zoals Cain ze beschrijft, van wie velen in het Amerikaanse leger hebben gediend. “Toen ik opgroeide, werd het mij en mijn broers en zussen ingeprent: laat de vlag de grond niet raken. Laat het niet vies, vervaagd of gescheurd worden. Hang het niet ondersteboven,’ zegt ze tegen me. Dus toen Cain per ongeluk een haveloze, gescheurde en met stof bedekte Amerikaanse vlag omhoog schopte die was achtergelaten in een verlaten stad in de buurt van haar huidige plek in Alabama, wist ze dat ze die wilde houden.

“Ik heb mijn kruisketting om en ik heb mijn T-shirt met Amerikaanse vlag aan – en ik ben van geen van beide een grote fan”, voegt ze eraan toe. “Ik houd ze gewoon zo dicht mogelijk bij mijn hart, op mijn eigen manier om boven hen te blijven. Ik denk dat ik er daarom zoveel over praat in mijn kunst, omdat het gemakkelijker is om de overhand te krijgen: ik kom niet van je af, dus ik kan net zo goed deze macht over je hebben.”

De religieuze en politieke iconografie die verband houdt met Cains kindertijd zijn de inspiratie voor haar kunstvorm geworden. De 24-jarige muzikant maakt al wazige ballads en orkestrale tracks sinds ze 15 was, maar kwam in 2019 met haar Gothic Americana-stijl op de scène met de release van haar eerste EP, Inteelt. Sindsdien heeft ze een deal gesloten met Prescription Songs, haar eigen platenlabel Daughters of Cain opgericht en haar langverwachte debuutalbum uitgebracht. Dochter van de prediker op 12 mei. Haar vage alt-pop heeft de aandacht getrokken van platenlabels, modemerken en enthousiaste luisteraars, waardoor Cain de kans kreeg om halsoverkop in het sterrendom te duiken. (Eerlijk gezegd zou ze echter liever niet: “Als het aan mij lag, zou ik gewoon in mijn huis zitten en nooit weggaan, en een niemand zijn.”) Maar met de vrijlating van Dochter van de prediker, heeft Cain ermee ingestemd om het spel van de albumrelease-promo te spelen. Ze heeft plannen om in de weken na dit interview naar Parijs te reizen – haar eerste keer dat ze uit de Verenigde Staten vliegt. “Het is zeker een beetje zenuwslopend, maar ik kies ervoor om het te zien als iets leuks dat je krijgen te doen en niet een karwei dat je moet doen”, zegt Cain. “Ik heb geprobeerd mijn hersenen opnieuw te bedraden.”

Cains geest is gehecht aan haar omgeving in het Amerikaanse Zuiden. Ze noemt de regio, met al zijn conservatieve neigingen en culturele paradoxen, een ‘rare troost’. Misschien is dat de reden waarom de kunstenares haar muzikale onderwerp met een kritische, maar toch ook enigszins liefdevolle blik kan benaderen. Ze spreekt over haar superreligieuze, nationalistische en traditionele opvoeding met gelijke delen nostalgie en een soort nuchtere frustratie.

Haar jeugd begon en eindigde met de kerk: Kaïns vader was diaken in hun First Baptist-gemeente en haar moeder zat in het koor. Ze bracht minstens vier dagen per week door in het kinderkoor en de jeugdgroep. ‘Die kerk in een klein stadje was mijn hele wereld’, zegt ze. “Het was allesverslindend. Daarbuiten mocht ik niets weten.” De kerk bleek Cains eerste kennismaking met muziek te zijn: ze zat vaak bij de koorrepetitie van haar moeder en bracht in de zomer weken door naar de Vakantiebijbelschool, een muzikaal toevluchtsoord voor de parochie. “Mijn hele leven was altijd zingen, altijd, altijd muziek”, zegt Cain. “Het is geen wonder dat ik er verliefd op werd, want het is zo’n constante kracht in mijn leven.”

Foto door Silken Weinberg

Afgezien van hymnen en liturgische deuntjes, hielden Kaïns ouders de dingen gezinsvriendelijk in huis. Ze luisterden naar Karen Carpenter, Steve Miller Band en christelijke hedendaagse artiesten – en als de muzikant af en toe alleen met hem in de vrachtwagen van haar vader zat, schakelde hij een of andere Lynyrd Skynyrd in. (“Hij zou zeggen: ‘Vertel het je moeder niet'”, herinnert Cain zich.) Ze begon op achtjarige leeftijd met pianolessen en speelde klassieke muziek. “Ik denk dat dat zich leent voor het melodrama dat mijn leven nog steeds doordringt”, zegt Cain.

In haar jonge jeugd omschreef Cain zichzelf als een hechte band met haar familie, maar toen ze de puberteit bereikte, “werd iedereen duidelijk gemaakt dat ik niet was zoals andere mensen”, zegt ze. “Telkens wanneer ik me begon te ontwikkelen, kwam ik tot mijn recht als transvrouw.” Het was een instant oorlog. “We waren een verdeeld huis”, voegt Kaïn toe. “Het was ik versus mijn hele stad.” Rond de leeftijd van 16 begon haar kerkbezoek af te nemen – ze beschuldigde het van een druk schema dat lessen met dubbele inschrijving volgde aan een nabijgelegen gemeenschapsschool, maar in werkelijkheid kon ze de politiek binnen de kerk en de eigenlijke Schrift niet inschatten ze volgden. “Elke kerk waar we naar toe gingen, voelde nooit super goed”, zegt ze. “Voor mij ging het nooit zozeer over god. Het ging mij meer om de manier waarop mensen met elkaar omgingen in de naam van god. Al het persoonlijke drama was echt raar. Ik had zoiets van, god heeft niet eens het gevoel dat hij hier is. Ik ben nu spiritueel op mijn eigen manier, maar christelijke religie gaat voor mij niet echt verder dan alleen voer voor mijn kunstwerken.”

Foto door Silken Weinberg

Cain begon muziek te maken door de Garage Band-app op haar iPod Touch en een MacBook te gebruiken die haar grootouders en ouders bij elkaar hadden gespaard om als afstudeercadeau te kopen. Haar allereerste nummer, een nummer genaamd “Altar”, was zeer experimenteel. “Ik wist niet wat ik aan het doen was, qua productie”, herinnert Cain zich. “Maar ik heb het nummer in één nacht gemaakt.” Ze plaatste het op SoundCloud en ging door met het maken van “super ambient, vocaal-zware nummers met orgelgeluiden, rare synths en veel te veel reverb” in de maanden die volgden. Die nummers kwamen op Spotify en Apple Music terecht en trokken de aandacht van collega-artiesten als Nicole Dollanganger en de emo-rapper Lil Aaron uit het Midwesten, die dol werd op haar geluid.

Dollanganger en Lil Aaron kwamen allebei in contact met Cain via Instagram – Cain nam een ​​Greyhound-bus van Florida naar New York City om een ​​van Dollanganger’s concerten bij te wonen, en eindigde als opening voor een concert van haar in Chicago. Ondertussen nodigde Lil Aaron Cain uit om naar Los Angeles te komen om het team van Prescription Songs te ontmoeten (inclusief Dr. Luke, de producer en de polariserende muziekindustriefiguur die aan het hoofd staat van de uitgeverij). Ze speelde drie demo’s die de centrale pijlers zouden worden van Dochter van de predikerwaaronder het nummer ‘A House in Nebraska’.

Het maken van dat nummer heeft het hele album gegalvaniseerd. Cain was eerder begin 2018 aan de plaat begonnen; gedurende ongeveer acht maanden creëerde ze een heel ander project. Het geluid, de naam en het gevoel leek in niets op Dochter van de prediker. Tijdens het downloaden van samples voor het andere project, stuitte ze op een pianosample die ze niet uit haar hoofd kon krijgen. “Het raakte me gewoon”, zegt ze. “Ik zat op de slaapkamervloer in dit oude huis waar ik woonde, in Florida. Het nummer schreef zichzelf in 20 minuten – het was een grote, dramatische pianoballad.” Ze schrapte het vorige project, veranderde de naam en begon te werken aan wat werd Dochter van de prediker, die allemaal draaiden om dit spreekwoordelijke huis in Nebraska dat ze in haar hoofd had gedroomd. “Ik zag Nebraska als het centrum van Amerika, een wijd open uitgestrektheid, een open tarweveld dat voor altijd en eeuwig doorging”, zegt ze. “Het was deze lege plek waar ik me zou voorstellen dat ik op een dag zou weglopen, en voor altijd helemaal alleen zou zijn met de liefde van mijn leven. Het is de hemel op aarde – je zult er nooit meer last van hebben.”

Ondanks dat Nebraska een verre droom werd van een betere plek, en een centerfold voor het album…Dochter van de prediker speelt zich af in het patriottische en religieuze zuiden, zoals de meeste muziek van Kaïn. Zelfs haar allereerste EP, Inteelt, steekt de draak met de stereotypen die horen bij een zuidelijke levensstijl. “Als je opgroeit in het Zuiden, hoor je geen gebrek aan grappen over het trouwen met je neef”, zegt ze. “Maar veel van mijn muziek gaat over intergenerationele trauma’s en problemen die in je familie zijn gefokt – die via bloedlijnen worden overgedragen.

“[When I made Inbred,] Ik was geen kunstenaar. Ik had amper een aanhang. Dus ik had zoiets van, oh, er zijn geen consequenties, “voegt ze eraan toe. Momenteel zegt Cain dat ze probeert terug te keren naar die plek, muziek maken voor zichzelf, zonder zich zorgen te maken over wat anderen zouden kunnen denken. “Van absoluut niemand naar een billboard op Times Square, het is de afgelopen twee jaar veel geweest om te verwerken”, zegt ze. “Ik heb deze plaat zo specifiek naar mijn smaak gemaakt – en aan het einde heb ik enkele wijzigingen aangebracht op basis van mijn eigen zorgen over: Krijgt het goede recensies? Gaat het het goed doen in de pers? Gaan mensen het leuk vinden? Gaan ze het streamen? Vooruit, ik leg gewoon mijn telefoon neer. Ik wil mezelf niet zien als een artiest die groter is dan ik was toen ik muziek begon te maken. Mijn hele wereld bestaat in deze kamer, met mijn gitaar, mijn piano, mijn computer en mijn woorden.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.