FBI vertelde Israël dat het Pegasus-hacktool wilde voor onderzoek

FBI vertelde Israël dat het Pegasus-hacktool wilde voor onderzoek

WASHINGTON – De FBI liet de Israëlische regering in een brief uit 2018 weten dat ze Pegasus, de beruchte hacktool, had gekocht om gegevens van mobiele telefoons te verzamelen om lopende onderzoeken te ondersteunen, het duidelijkste gedocumenteerde bewijs tot nu toe dat het bureau de spyware als hulpmiddel gebruikte van rechtshandhaving.

De beschrijving door de FBI van het beoogde gebruik van Pegasus kwam in een brief van een topfunctionaris van de FBI aan het Israëlische Ministerie van Defensie, die werd beoordeeld door The New York Times. Pegasus wordt geproduceerd door een Israëlisch bedrijf, NSO Group, dat goedkeuring van de Israëlische regering moet krijgen voordat het de hacktool aan een buitenlandse regering kan verkopen.

In de brief van 2018, geschreven door een functionaris van de afdeling operationele technologie van de FBI, stond dat het bureau Pegasus wilde gebruiken “voor het verzamelen van gegevens van mobiele apparaten voor het voorkomen en onderzoeken van misdaden en terrorisme, in overeenstemming met privacy- en nationale veiligheidswetten .”

The Times onthulde in januari dat de FBI Pegasus in 2018 had gekocht en de volgende twee jaar de spyware had getest in een geheime faciliteit in New Jersey.

Sinds de publicatie van het artikel hebben FBI-functionarissen toegegeven dat ze overwogen Pegasus in te zetten, maar ze benadrukten dat het bureau het spionage-instrument voornamelijk kocht om het te testen en te evalueren, deels om te beoordelen hoe tegenstanders het zouden kunnen gebruiken. Ze zeiden dat het bureau de spyware nooit bij een operatie heeft gebruikt.

Tijdens een hoorzitting van het congres in maart zei de directeur van de FBI, Christopher A. Wray, dat het bureau een “beperkte licentie” had gekocht voor testen en evalueren “als onderdeel van onze routinematige verantwoordelijkheden om technologieën te evalueren die er zijn, niet alleen vanuit een perspectief van zouden ze ooit legaal kunnen worden gebruikt, maar ook, belangrijker, wat zijn de veiligheidsproblemen die door die producten worden veroorzaakt.”

“Dus heel anders dan het gebruiken om iemand te onderzoeken,” zei hij.

The Times onthulde dat de FBI ook een demonstratie had ontvangen van de NSO van een ander hacktool, Phantom, dat kan doen wat Pegasus niet kan: zich richten op en infiltreren in Amerikaanse mobiele nummers. Na de demonstratie hebben overheidsadvocaten jarenlang gedebatteerd over de aanschaf en implementatie van Phantom. Pas afgelopen zomer besloten de FBI en het ministerie van Justitie om geen NSO-hacktools in te zetten bij operaties.

De FBI heeft ongeveer $ 5 miljoen aan NSO betaald sinds het bureau Pegasus voor het eerst kocht.

The Times heeft de FBI aangeklaagd op grond van de Freedom of Information Act wegens bureaudocumenten met betrekking tot de aankoop, het testen en de mogelijke inzet van NSO-spywaretools. Tijdens een rechtszitting vorige maand stelde een federale rechter een deadline van 31 augustus voor de FBI om alle relevante documenten te overleggen of minachting te houden. Regeringsadvocaten zeiden dat het bureau tot nu toe meer dan 400 pagina’s met documenten had geïdentificeerd die op het verzoek reageerden.

In de brief van de FBI aan de NSO, gedateerd 4 december 2018, staat dat “de regering van de Verenigde Staten onder geen enkele voorwaarde zal verkopen, leveren of anderszins overdragen aan een andere partij zonder voorafgaande goedkeuring van de regering van Israël.”

Cathy L. Milhoan, een woordvoerster van de FBI, zei dat het bureau “ijverig werkt om op de hoogte te blijven van opkomende technologieën en ambacht.”

“De FBI heeft een licentie gekocht om mogelijk toekomstig legaal gebruik van het NSO-product en mogelijke beveiligingsproblemen die het product met zich meebrengt te onderzoeken”, vervolgde ze. “Als onderdeel van dit proces voldeed de FBI aan de eisen van het Israëlische exportcontrolebureau. Na testen en evaluatie heeft de FBI ervoor gekozen om het product bij geen enkel onderzoek operationeel te gebruiken.”

Het Times-artikel van januari onthulde dat de CIA in 2018 de regering van Djibouti regelde en betaalde om Pegasus over te nemen om haar regering te helpen bij terrorismebestrijdingsoperaties, ondanks langdurige zorgen over mensenrechtenschendingen daar.

Pegasus is een zogenaamde zero-click hacktool — het kan op afstand alles uit de mobiele telefoon van een doelwit halen, inclusief foto’s, contacten, berichten en video-opnamen, zonder dat de gebruiker op een phishing-link hoeft te klikken om Pegasus op afstand toegang te geven. Het kan telefoons ook veranderen in tracking- en geheime opnameapparaten, waardoor de telefoon de eigenaar kan bespioneren.

NSO heeft Pegasus verkocht aan tientallen landen, die de spyware hebben gebruikt in het kader van onderzoek naar terroristische netwerken, pedofiele kringen en drugsbaronnen. Maar het is ook misbruikt door zowel autoritaire als democratische regeringen om journalisten, mensenrechtenactivisten en politieke dissidenten te bespioneren.

Dinsdag werd het hoofd van de Spaanse inlichtingendienst afgezet na recente onthullingen dat Spaanse functionarissen zowel Pegasus-spyware hadden ingezet als slachtoffer waren.

Het ontslag van de functionaris, Paz Esteban, kwam dagen nadat de Spaanse regering had gezegd dat de mobiele telefoons van hoge Spaanse functionarissen, waaronder premier Pedro Sánchez en minister van Defensie Margarita Robles, vorig jaar waren binnengedrongen door Pegasus. Onlangs werd ook onthuld dat de Spaanse regering Pegasus had gebruikt om de mobiele telefoons van Catalaanse separatistische politici binnen te dringen.

Israël heeft het instrument gebruikt als ruilmiddel in diplomatieke onderhandelingen, met name in de geheime besprekingen die hebben geleid tot de zogenaamde Abraham-akkoorden die de betrekkingen tussen Israël en verschillende van zijn historische Arabische tegenstanders normaliseerden.

In november plaatste de regering-Biden NSO en een ander Israëlisch bedrijf op een “zwarte lijst” van bedrijven die geen zaken mogen doen met Amerikaanse bedrijven. Het ministerie van Handel zei dat de spyware-tools van de bedrijven “buitenlandse regeringen in staat hadden gesteld om transnationale repressie uit te voeren, wat de praktijk is van autoritaire regeringen die zich richten op dissidenten, journalisten en activisten buiten hun soevereine grenzen om afwijkende meningen het zwijgen op te leggen.”

Mark Mazetti gemeld uit Washington, en Ronen Bergman van Tel Aviv.

Leave a Reply

Your email address will not be published.