Foxconn’s EV Push brengt het terug naar de toekomst

Tijdelijke aanduiding terwijl artikelacties worden geladen

Overweeg, als u wilt, een scenario waarin Foxconn Technology Group marges heeft die drie keer zo dik zijn als Apple Inc. Dat is misschien moeilijk voor te stellen omdat de ontwikkelaar van iPhones een van de grootste bedrijven ter wereld is, die jaarlijks bijna $ 100 miljard verdient, terwijl degene die die apparaten maakt, levert daar 5% van op.

Maar dit was ooit het geval. Het was 1996 en Hon Hai Precision Industry Co. — het vlaggenschip van Foxconn — boekte een brutomarge van 31%, terwijl Apple slechts 9,8% behaalde. Het was een historisch dieptepunt voor het bedrijf Cupertino, tijdens Steve Jobs’ onderbreking van het bedrijf dat hij oprichtte. Het was ook een record voor de Taiwanese elektronicafabrikant. Sindsdien zijn de rollen gewisseld en vorig jaar publiceerden ze cijfers van respectievelijk 42% en 6%.

Toch heeft Foxconn een plan om de margedaling om te buigen door terug te gaan naar de kernactiviteit die Terry Gou bijna 50 jaar geleden begon, een die voorafging aan de iPod en iPhone en werd aangedreven door een hausse in computers, vroege gameconsoles en zelfs dot-matrix printers. Als Gou’s opvolger, de huidige voorzitter Young Liu, gelijk heeft, zijn de elektrische voertuigen van vandaag misschien verwant aan de pc’s van de jaren negentig – en zouden ze een katalysator kunnen worden voor niveaus van winstgevendheid die in 20 jaar niet zijn gezien.

Halverwege de jaren negentig nam de opkomst van personal computers een hoge vlucht en consumenten, scholen en bedrijven haastten zich om die beige metalen dozen op hun bureau te installeren. Bedrijven als Compaq Computer Corp. en Dell Computer Corp. groeiden snel en het internet stond nog in de kinderschoenen. Gou vond zijn niche al vroeg en ontwikkelde en produceerde de talloze kleine componenten die alle onderdelen van een computer met elkaar verbinden – vandaar de naam Foxconn. Hoewel deze kleine stukjes technologie lage prijskaartjes hadden, kochten klanten ze per emmer en kon Foxconn enorme winsten in rekening brengen.

Grootschalige assemblage van elektronische gadgets kwam pas rond de eeuwwisseling toen Jobs en zijn luitenant Tim Cook iemand nodig hadden om hun populaire nieuwe iPod op grote schaal en met een snelle doorlooptijd te produceren. Al snel werd de fabriek van Foxconn in Shenzhen, in het zuiden van China, iPod City genoemd en zou later het wereldwijde centrum van iPhone-assemblage worden.

Ondanks het inhuren van maximaal een miljoen werknemers om alle onderdelen van een smartphone in elkaar te passen, is de apparaatassemblage van Foxconn niet zo winstgevend en heeft het flinterdunne marges. In plaats daarvan verdient het bedrijf meer geld met de productie of aanschaf van de onderdelen die erin gaan, en rekent het klanten een premie op de kosten. Het samenstellen van het eindproduct wordt meer gezien als een extra service voor de klant, waardoor Foxconn meer controle krijgt over het hele proces en de componenten die erin gaan.

Dat is waar elektrische voertuigen hun intrede doen.

Tijdens de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering vorige week in Taipei, besteedde Liu – die het in 2019 overnam van Gou – veel tijd aan het praten over de EV-plannen van het bedrijf. In de afgelopen drie jaar heeft het fabrieken geopend of productieovereenkomsten geïnkt in de VS, Mexico, Taiwan, China, Indonesië en Thailand. Klanten zijn onder meer de Amerikaanse startups Lordstown Motors Corp. en Fisker Inc., evenals de Europese autofabrikant Stellantis NV. Er werd bijna geen melding gemaakt van smartphones, laat staan ​​Apple, dat goed is voor de helft van de omzet.

Liu’s ambities zijn gedurfd, grenzend aan fantastisch. Binnen drie jaar verwacht hij dat Foxconn 500.000 tot 750.000 EV’s zal verschepen, 5% van de wereldmarkt zal veroveren en NT$ 1 biljoen ($ 34 miljard) aan jaarlijkse omzet van de sector zal verzamelen (gelijk aan 15% van de totale omzet van 2021). Nog ambitieuzer, hij mikt op een verhoging van de brutomarge met tweederde tot 10% – een cijfer dat niet is gezien sinds 2005, twee jaar voordat de iPhone werd uitgebracht.

Maar auto’s produceren uit Detroit-achtige assemblagelijnen is niet het doel. In plaats daarvan ziet Foxconn EV’s als net pc’s: een enorme computer op wielen, waarvoor een heleboel componenten nodig zijn. Het wil het bedrijf zijn dat die onderdelen levert, en genieten van de vette marges die daarbij horen.

Foxconn is al een consortium van partners gestart – MIH genaamd – om overeenstemming te bereiken over industrienormen, en heeft een referentieontwerp voor elke klant die een auto “buiten de planning” wil hebben. Dit lijkt sterk op hoe de pc-industrie zich ontwikkelde in de jaren tachtig en negentig, toen een overvloed aan incompatibele componenten en connectoren – denk aan platte lintprinterkabels – langzaam plaats maakte voor algemene technologieën zoals USB- en Ethernet-kabels. Dit betekent dat Foxconn, net als voor pc’s, niet elk elektrisch voertuig ter wereld hoeft te produceren om geld te verdienen met elke verzonden eenheid. Zo telt Tesla Inc. als klant voor componenten, terwijl Chief Executive Elon Musk de strategische beslissing nam om de assemblage in eigen beheer te houden.

Foxconn zet ook in op de chips die worden gebruikt in auto’s, die de afgelopen twee jaar schaars waren. Tegen het einde van 2023 zal het ten minste drie fabrieken voor de productie van halfgeleiders exploiteren, waarbij gebruik wordt gemaakt van de oudere technologieën die het meest geschikt zijn voor auto-onderdelen. Het kan mislukken. Hoewel Liu zelf een elektrotechnisch ingenieur is van opleiding, is de chipvaardigheid van het bedrijf niet bewezen – vooral in vergelijking met Goliaths zoals Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. en United Microelectronics Corp. Maar succes hier zou het voor nog meer macht en winst opleveren, aangezien de gemiddelde auto heeft meer chips dan alle apparaten in het gemiddelde huishouden bij elkaar.

Als deze gedurfde plannen vruchten afwerpen, kan Foxconn net zo alomtegenwoordig worden in de EV-industrie als het ooit was in pc’s – een positie die het nu inneemt binnen de smartphonesector. Zo niet, dan wordt het bedrijf dat uw iPhone maakt misschien wel zo herinnerd.

Meer van deze schrijver en anderen bij Bloomberg Opinion:

• Tesla dekt zijn wereldwijde supply chain-weddenschappen af: Anjani Trivedi

• Technologiebedrijven hebben een weg gevonden uit China: Tim Culpan

• Fabrikanten omarmen doe-het-zelf-toeleveringsketen: Brooke Sutherland

Deze column weerspiegelt niet noodzakelijk de mening van de redactie of Bloomberg LP en zijn eigenaren.

Tim Culpan is columnist van Bloomberg Opinion over technologie in Azië. Daarvoor was hij technologiereporter voor Bloomberg News.

Meer van dit soort verhalen zijn beschikbaar op bloomberg.com/opinion

Leave a Reply

Your email address will not be published.