French Open: Carlos Alcaraz streeft naar de kroon van Rafael Nadal op Roland Garros

Carlos Alcaraz en Rafael Nadal
De overwinning van Alcaraz in de Madrid Open was zijn eerste overwinning in zijn carrière op Nadal (rechts) in hun derde ontmoeting

Het voelde passend dat de overwinning van Carlos Alcaraz op Rafael Nadal op de Madrid Open – die een baanbrekend moment leek in het doorgeven van de macht – werd bekeken door de Spaanse koning Felipe VI.

Hoewel Nadal niet bereid is af te treden van zijn troon als ‘King of Clay’, was de eerste overwinning van Alcaraz op een van zijn jeugdidolen – en de daaropvolgende opheffing van de titel in Madrid – het sterkste teken dat de 19-jarige Spanjaard klaar is om te regeren het mannenspel.

Alcaraz, lang aangeprezen als een toekomstige Grand Slam-kampioen nadat hij op 11-jarige leeftijd werd geïdentificeerd als een potentiële superster, heeft de afgelopen weken de ATP Tour gedomineerd.

De volgende stap is om deze vorm om te zetten in een Grand Slam en de best-of-five sets, met de eerste kans op de French Open, die zondag begint.

Als Alcaraz zou winnen op Roland Garros – waar de 35-jarige Nadal de afgelopen twee decennia bijna onverslaanbaar was – dan zou de sprong van tennissensatie naar mainstream-erkenning compleet zijn.

Medespelers en experts hebben hem getipt om precies dat te doen, terwijl bookmakers hem tot een van de favorieten hebben gemaakt naast 13-voudig winnaar Nadal – die probeert een voetblessure op te lossen – en titelverdediger Novak Djokovic.

Dus wie is deze jongere die ooit ‘een stuk spaghetti’ werd genoemd en die de tenniswereld aan het kwijlen heeft gekregen? En gaat hij leveren?

‘Beste speler ter wereld op dit moment’

Het winnen van het Madrid Open van deze maand – het meest prestigieuze toernooi in zijn thuisland – was de vierde titel van Alcaraz in 2022. Geen andere man heeft er zoveel gewonnen.

Een totaal van 28 overwinningen dit jaar was ook ongeëvenaard in de Italian Open, die Alcaraz oversloeg om zichzelf te behouden voor Roland Garros.

In mei 2021 stond hij op de 120e plaats van de wereld. Een jaar later is hij zesde.

“Mensen zullen denken dat ik een van de favorieten ben om Roland Garros te winnen”, zei Alcaraz nadat hij titelverdediger Alexander Zverev afranselde om de titel van Madrid te winnen.

“Ik heb het niet als spanning, ik heb het als motivatie.”

Djokovic denkt dat er “geen twijfel over bestaat” dat Alcaraz de Coupe des Mousquetaires op 5 juni kan optillen, terwijl Zverev de tiener bestempelde als de “beste speler ter wereld van dit moment”.

Na verlies van Alcaraz in Madrid, gaf Nadal toe dat dit het begin was van de “overdracht”.

“Of het vandaag is of niet, we zullen het de komende maanden zien”, voegde de 21-voudig Grand Slam-kampioen eraan toe.

Carlos Alcaraz rekt zich uit voor een halve volley tijdens de Australian Open van 2022
Het werk van Alcaraz in de sportschool was duidelijk te zien aan een volgroeid lichaam toen hij aan het begin van het seizoen 2022 terugkeerde naar de rechtbank

Alcaraz’ beste prestatie op een Grand Slam tot nu toe was het bereiken van de kwartfinales van de US Open vorig jaar en velen verwachten dat het zesde reekshoofd die reeks op Roland Garros zal evenaren, zo niet beter.

Clay is het oppervlak waarop hij opgroeide met spelen in Spanje en vier van zijn vijf ATP-titels zijn op de rode aarde terechtgekomen.

Dit jaar een grote titel winnen is het volgende doel van Alcaraz en om hem te helpen dit te bereiken, kan hij rekenen op begeleiding van een man die er is geweest en het heeft gedaan – coach Juan Carlos Ferrero.

“Het feit dat ik al deze situaties heb meegemaakt, doet me beter beseffen hoe hij zich voelt en hoe ik met die situaties om moet gaan”, vertelde de voormalige Spaanse nummer één van de wereld en 2003 French Open-kampioen aan BBC Sport.

“Een Grand Slam winnen is heel moeilijk. Het is in vrij lange wedstrijden strijden tegen de besten op hun toppen.

“We moeten blijven werken, ons concentreren op ons werk en hem niet laten beïnvloeden door al het lawaai dat om hem heen gebeurt.

“Zoals ik altijd tegen hem zei: hij heeft de prestaties van nog niemand geëvenaard.”

Hoe een ‘stuk spaghetti’ de nieuwste ster is geworden

De sterke stijging van Alcaraz in een verbluffend jaar is te danken aan zijn discipline en toewijding op en naast het veld.

Er is bijzondere aandacht besteed aan het verbeteren van de slagselectie en het opbouwen van een lichaam dat bestand is tegen de fysieke eisen die aan ‘s werelds beste spelers worden gesteld.

“We hebben veel aan zijn conditie gewerkt, want vroeger, zoals ik soms grapte, was hij als een stuk spaghetti”, zei Ferrero.

“We werken ook aan alle slagen en leggen speciale nadruk op zijn slagselectie. Hij heeft veel talent en moet alle opties bestellen die hij heeft tijdens het slaan.

“Ordelijk zijn buiten de rechtbank was ook belangrijk om aan te werken. Om een ​​van de besten te zijn, moet je ook deze inspanning leveren.”

Voorpagina's van Spaanse kranten na de overwinning van Carlos Alcaraz op het Madrid Open
De overwinning van Alcaraz op de Madrid Open werd op de voorpagina’s van nationale kranten geplonsd – ABC’s kop zei dat hij ‘het overnemen’ en El Pais aankondigde dat een ‘nieuwe ster is geboren’ – evenals sportkranten zoals Marca en Mundo Deportivo

In Madrid versloeg Alcaraz drie van de spelers in de top vier van de wereld. Geen enkele speler had dat bereikt tijdens een Masters 1000-evenement sinds de Argentijnse David Nalbandian in 2007.

Nadal viel als eerste in de kwartfinales voordat ook 20-voudig grote winnaar Djokovic en Olympisch kampioen Zverev werden gestuurd.

De prestatie van Alcaraz in een eenzijdige overwinning tegen de Duitse Zverev werd door 18-voudig Grand Slam-kampioene Martina Navratilova beschreven als “een regelrechte afstraffing”.

“Hij heeft geen zwakke punten. Ik weet niet wat ik zou doen als ik tegen hem zou spelen”, zei Navratilova, die analist was in Madrid voor Amazon Prime.

Zverev keek verbijsterd door de manier waarop hij vernietigd werd, terwijl de Griekse nummer vier van de wereld Stefanos Tsitsipas zei dat hij “veel geïnspireerd” was door het succes van Alcaraz.

Als leidende leden van de ‘Next Gen’-groep – de golf van vroege 20-plussers die de leegte wil vullen die binnenkort zal worden achtergelaten door Nadal, Djokovic en Roger Federer – beseffen Zverev en Tsitsipas ten volle dat het jongere Alcaraz nu een ander groot obstakel is in hun zoektocht naar Grand Slam-titels.

“Ik denk echt dat hij ze heeft overgeslagen” [the Next Gen players],,Hij is ze nu voor”, zegt Annabel Croft, de voormalige Britse nummer één die ook analist is voor Amazon Prime.

“Ze gaan hem achtervolgen en proberen manieren te bedenken om hun niveau omhoog te brengen. Hij stuurt schokgolven door de kleedkamer.”

Een ‘bijzonder talent’ met verheven ambities

Hoewel hij hoge ambities heeft, is er niets arrogants aan Alcaraz.

Geboren en getogen in El Palmar, een stad buiten Murcia in Zuid-Spanje, typeert hij de kenmerken van de mensen uit een traditioneel agrarische regio die sterk afhankelijk is van de export van groenten en fruit.

Hardwerkend en vastberaden, maar genietend van de momenten die het leven te bieden heeft.

Onlangs werd hij uitgenodigd voor El Hormiguero – een populaire chatshow op de Spaanse televisie – en vierde hij samen met de voetballers van Real Madrid op het Bernabeu-veld nadat ze weer een La Liga-titel hadden behaald.

Dat leidt hem niet af van het dagelijkse werk. Sinds Alcaraz 15 was, is er hard gewerkt met Ferrero op zijn academie, ongeveer een uur rijden van het huis van Alcaraz.

Carlos Alcaraz
Volgens de mensen in de kleedkamer is Alcaraz bescheiden, beleefd, makkelijk in de omgang en vaak met een brede en stralende glimlach die de komende jaren steeds vaker op toernooien te zien zal zijn.

Ferrero werd overgehaald door de zaakwaarnemer van Alcaraz, Albert Molina, die de jonge 11-jarige zag en het internationale sportbureau IMG ervan overtuigde hem een ​​jaar later te managen, om zich in te zetten voor wat hij zag als een langetermijnproject dat voor iedereen een rijke beloning kan opleveren.

“Hij kwam een ​​aantal toernooien spelen die we vroeger op de academie organiseerden”, zei Ferrero.

“Op dat moment had hij al een geweldig niveau en iets anders. Hij was fysiek verrassend zwak en had geen enkele orde tijdens het spelen.

“Maar zijn forehand was al iets bijzonders, ik zag echt een groot verschil met anderen. Hij toonde al behoorlijk bijzondere talenten.”

De constante vergelijkingen tussen Alcaraz en Nadal zijn voor sommige mensen al aan het vervagen, waarbij beide spelers smeken om de jongere Spanjaard zijn eigen erkenning te geven.

“Ik weet dat er in de geschiedenis nooit meer een Rafa zal zijn. Ik ben Carlos”, zei Alcaraz vorig jaar.

Hoewel hun fysieke uithoudingsvermogen vergelijkbaar is, speelt Alcaraz dichter bij de baseline dan Nadal, komt hij graag meer naar voren en gebruikt hij regelmatig de dropshot als een krachtig wapen.

Maar Alcaraz bezit dezelfde belangrijke eigenschap als Nadal in zijn zoektocht naar grootsheid: een onverzadigbare honger naar zelfverbetering.

“Ik denk dat ik alles nog moet verbeteren. Ik heb altijd gezegd dat je alles kunt verbeteren. Je bereikt nooit een limiet”, zei hij.

“Kijk naar Rafa, Djokovic, [Roger] Federer, ze verbeteren allemaal en ze hebben dingen te verbeteren. Dat is waarom ze zo goed zijn, en dat is waarom ze zo veel zijn [of the] tijd daarboven, omdat ze niet stoppen. Ze blijven werken en verbeteren.

“Dat is wat ik wil doen. Ik wil vooruitgang blijven boeken. Ik heb echt goede foto’s. Ik zeg niet dat ik ze niet heb, maar ik weet dat ik ze kan verbeteren en ze kunnen nog beter.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.