Google wordt de thuisbasis van onschatbare Timboektoe-manuscripten

Google wordt de thuisbasis van onschatbare Timboektoe-manuscripten

Gelegen in de West-Afrikaanse natie Mali, is de naam Timboektoe gekomen om het idee van een verre plaats te belichamen, maar deze stad was ooit beroemd als een centrum van leren, religie en handel. Tegenwoordig staat het nog steeds bekend om zijn imposante aarden moskeeën en de honderdduizenden wetenschappelijke manuscripten in openbare en particuliere collecties.

Die manuscripten hebben een turbulent verleden gehad, bedreigd door islamistische rebellen en onherroepelijk verlies. Dankzij lokale bewoners en wereldwijde academici zijn nu meer dan 40.000 pagina’s uit de 11e tot de 20e eeuw voorgoed bewaard gebleven in de ‘Mali Magic’-portal van Google Arts and Culture – een compendium van gedigitaliseerde artefacten, waarvan vele nooit openbaar zijn gemaakt eerder beschikbaar.

In de jaren 1300 stond Timboektoe bekend om de Djinguereber-moskee en de Universiteit van Sankoré, beide belangrijke leercentra. In de jaren 1500 beleefde Timboektoe een gouden eeuw van rijkdom en handel, en geleerden uit alle levenssferen en van over de hele wereld kwamen naar de stad om kennis en wijsheid uit te wisselen.

De geleerden produceerden een groot aantal manuscripten, over onderwerpen variërend van filosofie tot economie, geneeskunde tot landbouw, astronomie tot wiskunde en religie. Ze onthullen niet alleen hoe denkers het politieke en sociale milieu interpreteerden, ze beschrijven ook het dagelijks leven, zoals hoe ziekten werden behandeld en hoe handel plaatsvond – zelfs met slaapkameradvies en zwarte magie.

De manuscripten zijn “zowel prachtig als levensveranderend”, zegt Mohamed Shahid Mathee, een hoofddocent aan de afdeling religieuze studies van de Universiteit van Johannesburg, Zuid-Afrika, die de documenten meer dan twee decennia heeft bestudeerd. “Toegang tot hen ontkracht eerdere beweringen over de Afrikaanse geschiedenis als gewoon oraal en religieus, maar bevestigt dat Afrika een geschreven intellectuele traditie heeft.”

De noodzaak van digitalisering

Mannen vinden op 29 januari 2013 verbrande oude manuscripten terug in het Ahmed Baba Centrum voor Documentatie en Onderzoek in Timboektoe.

De recente geschiedenis leidde tot het initiatief. In 2012 en 2013 brachten conflicten in Mali de manuscripten van Timboektoe in gevaar. Destijds dacht men dat honderdduizenden documenten waren vernietigd door islamitische fundamentalisten, maar een gecoördineerde inspanning haalde de overgrote meerderheid van de manuscripten uit de vuurlinie en er wordt aangenomen dat er slechts een paar duizend zijn verbrand.

Abdel Kader Haidara, die te zien was in het boek “The Bad-Ass Librarians of Timbuktu”, was de sleutel tot de reddingspoging. Haidara erfde manuscripten van zijn vader, wiens persoonlijke bibliotheek een van de eerste openbare bibliotheken in Timboektoe werd.

Haidara en andere bibliothecarissen smokkelden zo’n 350.000 manuscripten meer dan 600 mijl van Timboektoe naar de Malinese hoofdstad Bamako, waar hij ze in 27 huizen in bewaring gaf.

Deze Afrikaanse erfgoedsites worden bedreigd door stijgende zeeën, maar er is nog tijd om ze te redden

Na verloop van tijd werden de meeste van deze documenten teruggestuurd naar Timboektoe, en tegenwoordig zijn er meer dan 30.000 manuscripten gefotokopieerd en veilig bewaard in meer dan 30 bibliotheken in de stad. Haidara beschermt deze kostbare teksten nog steeds en brengt het grootste deel van zijn dagen door als indexeerder – een baan waarbij hij de manuscripten moet doorlezen voordat hij de inhoud ervan samenvat. Maar vastbesloten om het nationale erfgoed van het land nooit voor altijd verloren te zien gaan, nam hij in 2014 contact op met Google.

“Ik wendde me tot Google voor digitalisering omdat ik deze erfenis die we in West-Afrika hebben, wil vastleggen. Deze erfenis die wordt doorgegeven door wetenschappers, keizers en filosofen is van het grootste belang om te beschermen”, legt Haidara uit.

Gerelateerd: Deze vrouwen restaureren en herwinnen Kenia’s vervallen bibliotheken uit het koloniale tijdperk

De manuscripten zijn indicatief voor het kosmopolitische verleden van Timboektoe. Ze zijn gemaakt van een verscheidenheid aan materialen, variërend van dierenhuiden tot Italiaans papier en geschreven in prachtige Arabische kalligrafie. En vanwege hun leeftijd zijn ze delicaat.

“In de regel worden de manuscripten nooit uit Mali gehaald”, zegt Mathee, en dus kregen Haidara en een team Malinese archivarissen de opdracht om ze te digitaliseren. Google stuurde apparatuur uit Europa, waaronder een scanner met hoge resolutie en een gemonteerde camera, en het scannen en indexeren van de tienduizenden pagina’s kostte het team van Haidara acht jaar.

Google gaf Malinese kunstenaars opdracht voor het project, waaronder illustraties van Passion Paris.

“Dit is de eerste keer dat Google Arts and Culture ooit iets van deze omvang heeft gedaan met betrekking tot oude manuscripten en deze openbaar op het Google-platform heeft gebruikt”, vertelt Amit Sood, directeur van Google Arts and Culture, aan CNN.

Geleerden, kunstenaars en nieuwsgierige geesten kunnen nu de schat ervaren en verhalen lezen uit de manuscripten die zijn vertaald in het Engels, Arabisch, Spaans en Frans (bijvoorbeeld een onthullende kijk op kinderrechten uit de 19e eeuw waarin het recht van een kind op onderwijs wordt beschreven , man of vrouw). Er is ook aanvullend materiaal, waaronder 3D-straatmodellen van Malinese erfgoedsites zoals de Grote Moskee van Djenné, die op de werelderfgoedlijst van UNESCO staat, evenals illustraties en begeleidende muziek van Grammy-award genomineerde Fatoumata Diawara.
Krappe omstandigheden en donkere gangen: hoe het is om een ​​van Zuid-Afrika's 'ondergrondse astronauten'

Haidara hoopt dat naast het bewaren van de documenten, het toegankelijker maken van de documenten hun geschiedenis levend zal houden.

“Als de manuscripten niet worden gelezen, hebben ze geen doel. We willen deze kans aangrijpen en enkele van deze manuscripten extraheren om ze te vertalen en openbaar te maken”, zegt hij.

Door de rijke culturele geschiedenis van Timboektoe te verspreiden, zijn er andere mogelijke voordelen voor het land.

“Voor veel mensen staat Mali misschien niet bovenaan je reisschema”, zegt Sood, “maar na het bezoeken van deze pagina’s zou je van gedachten kunnen veranderen.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.