Het onverwachte resultaat van een kankeronderzoek: remissie bij elke patiënt

Het was een kleine proef, slechts 18 rectumkankerpatiënten, die allemaal hetzelfde medicijn gebruikten.

Maar de resultaten waren verbluffend. De kanker verdween bij elke patiënt, niet detecteerbaar door lichamelijk onderzoek, endoscopie, PET-scans of MRI-scans.

Dr. Luis A. Diaz Jr. van Memorial Sloan Kettering Cancer Center, een auteur van een artikel dat zondag in de New England Journal of Medicine is gepubliceerd en waarin de resultaten worden beschreven, die werden gesponsord door het geneesmiddelenbedrijf GlaxoSmithKline, zei dat hij geen ander onderzoek kende in waarbij een behandeling een kanker bij elke patiënt volledig heeft uitgewist.

“Ik geloof dat dit de eerste keer is dat dit is gebeurd in de geschiedenis van kanker,” zei Dr. Diaz.

Dr. Alan P. Venook, een specialist in colorectale kanker aan de Universiteit van Californië, San Francisco, die niet betrokken was bij de studie, zei dat hij ook dacht dat dit een primeur was.

Een volledige remissie bij elke patiënt is “ongehoord”, zei hij.

Deze patiënten met rectumkanker hadden slopende behandelingen ondergaan – chemotherapie, bestraling en, hoogstwaarschijnlijk, levensveranderende operaties die konden leiden tot darm-, urineweg- en seksuele disfunctie. Sommigen zouden colostomiezakken nodig hebben.

Ze gingen de studie binnen met de gedachte dat ze die procedures zouden moeten ondergaan als het voorbij was, omdat niemand echt verwachtte dat hun tumoren zouden verdwijnen.

Maar ze kregen een verrassing: er was geen verdere behandeling nodig.

“Er waren veel gelukkige tranen”, zei Dr. Andrea Cercek, een oncoloog bij Memorial Sloan Kettering Cancer Center en een co-auteur van het artikel, dat zondag werd gepresenteerd op de jaarlijkse bijeenkomst van de American Society of Clinical Oncology.

Een andere verrassing, voegde Dr. Venook eraan toe, was dat geen van de patiënten klinisch significante complicaties had.

Gemiddeld heeft één op de vijf patiënten een soort van bijwerking op geneesmiddelen zoals die welke de patiënten gebruikten, dostarlimab, ook wel checkpointremmers genoemd. Het medicijn werd zes maanden lang elke drie weken gegeven en kostte ongeveer $ 11.000 per dosis. Het ontmaskert kankercellen, waardoor het immuunsysteem ze kan identificeren en vernietigen.

Hoewel de meeste bijwerkingen gemakkelijk te behandelen zijn, heeft maar liefst 3 tot 5 procent van de patiënten die checkpointremmers gebruiken ernstigere complicaties die in sommige gevallen leiden tot spierzwakte en moeite met slikken en kauwen.

De afwezigheid van significante bijwerkingen, zei Dr. Venook, betekent: “of ze hebben niet genoeg patiënten behandeld, of op de een of andere manier zijn deze kankers gewoon anders.”

In een redactioneel commentaar bij het artikel noemde Dr. Hanna K. Sanoff van het Lineberger Comprehensive Cancer Center van de Universiteit van North Carolina, die niet betrokken was bij het onderzoek, het “klein maar overtuigend”. Ze voegde er echter aan toe dat het niet duidelijk is of de patiënten genezen zijn.

“Er is heel weinig bekend over de tijdsduur die nodig is om erachter te komen of een klinische volledige respons op dostarlimab gelijk staat aan genezing”, zei Dr. Sanoff in het hoofdartikel.

Dr. Kimmie Ng, een expert op het gebied van colorectale kanker aan de Harvard Medical School, zei dat hoewel de resultaten “opmerkelijk” en “ongekend” waren, ze moesten worden gerepliceerd.

De inspiratie voor het onderzoek naar rectumkanker kwam van een klinische proef die Dr. Diaz in 2017 leidde en die Merck, de medicijnmaker, financierde. Het betrof 86 mensen met uitgezaaide kanker die in verschillende delen van hun lichaam was ontstaan. Maar de kankers deelden allemaal een genmutatie die verhinderde dat cellen schade aan het DNA konden herstellen. Deze mutaties komen voor bij 4 procent van alle kankerpatiënten.

De patiënten in die studie slikten tot twee jaar lang een Merck-checkpointremmer, pembrolizumab. Tumoren slonken of stabiliseerden bij ongeveer een derde tot de helft van de patiënten, en ze leefden langer. Tumoren verdwenen bij 10 procent van de deelnemers aan het onderzoek.

Dat bracht Dr. Cercek en Dr. Diaz ertoe om te vragen: wat zou er gebeuren als het medicijn veel eerder in de loop van de ziekte zou worden gebruikt, voordat de kanker de kans kreeg om zich te verspreiden?

Ze besloten tot een onderzoek bij patiënten met lokaal gevorderde rectumkanker – tumoren die zich hadden verspreid in het rectum en soms naar de lymfeklieren, maar niet naar andere organen. Dr. Cercek had gemerkt dat chemotherapie een deel van de patiënten met dezelfde mutaties die de patiënten in de proef van 2017 troffen, niet hielp. In plaats van tijdens de behandeling te krimpen, groeiden hun rectale tumoren.

Misschien, redeneerden Dr. Cercek en Dr. Diaz, zou immunotherapie met een checkpointremmer dergelijke patiënten in staat stellen chemotherapie, bestraling en chirurgie te vermijden.

Dr. Diaz begon bedrijven die checkpointremmers maakten te vragen of ze een kleine proef wilden sponsoren. Ze wezen hem af omdat het proces te riskant was. Hij en Dr. Cercek wilden het medicijn geven aan patiënten die met standaardbehandelingen konden worden genezen. Wat de onderzoekers voorstelden, zou ertoe kunnen leiden dat de kankers verder groeien dan het punt waarop ze kunnen worden genezen.

“Het is erg moeilijk om de zorgstandaard te veranderen,” zei Dr. Diaz. “De hele standaard-of-care-machine wil de operatie doen.”

Ten slotte stemde een klein biotechnologiebedrijf, Tesaro, ermee in de studie te sponsoren. Tesaro werd gekocht door GlaxoSmithKline en Dr. Diaz zei dat hij het grotere bedrijf eraan moest herinneren dat ze het onderzoek deden – de bedrijfsleiders waren de kleine proef bijna vergeten.

Hun eerste patiënt was Sascha Roth, toen 38. Ze merkte voor het eerst wat rectale bloedingen op in 2018, maar voelde zich verder prima – ze is een hardloper en helpt bij het beheren van een familiemeubelwinkel in Bethesda, Maryland.

Tijdens een sigmoïdoscopie, herinnerde ze zich, zei haar gastro-enteroloog: “Oh nee. ik was niet verwacht dit!”

De volgende dag belde de dokter mevrouw Roth. Hij had een tumorbiopsie ondergaan. ‘Het is beslist kanker,’ zei hij tegen haar.

“Ik ben helemaal weggesmolten”, zei ze.

Al snel zou ze met chemotherapie beginnen aan de Georgetown University, maar een vriend had erop gestaan ​​dat ze eerst Dr. Philip Paty zou zien op Memorial Sloan Kettering. Dr. Paty vertelde haar dat hij er bijna zeker van was dat haar kanker de mutatie bevatte waardoor het onwaarschijnlijk was dat ze goed op chemotherapie zou reageren. Het bleek echter dat mevrouw Roth in aanmerking kwam voor deelname aan de klinische proef. Als ze was begonnen met chemotherapie, zou ze niet zijn geweest.

Omdat ze geen volledige respons op dostarlimab verwachtte, was mevrouw Roth van plan om naar New York te verhuizen voor bestraling, chemotherapie en mogelijk een operatie nadat de proef was afgelopen. Om haar vruchtbaarheid te behouden na de verwachte bestraling, liet ze haar eierstokken verwijderen en terug onder haar ribben plaatsen.

Na het proces vertelde Dr. Cercek haar het nieuws.

‘We hebben je scans bekeken,’ zei ze. “Er is absoluut geen kanker.” Ze had geen verdere behandeling nodig.

‘Ik heb het mijn familie verteld,’ zei mevrouw Roth. “Ze geloofden me niet.”

Maar twee jaar later heeft ze nog steeds geen spoor van kanker.

Leave a Reply

Your email address will not be published.