Het plezier van het vinden van het verkeerde oriëntatiepunt in de Australische outback

Terwijl de auto over de vlakke, schijnbaar onopvallende woestijnvlakte rond de Lasseter Highway rolt, zie ik plotseling een gigantische okerkleurige rots in de verte. ‘We zijn er,’ roep ik vanaf de achterbank. “Daar is Uluru!”

Het blijkt dat we 100 kilometer (60 mijl) ten noordoosten van Uluru zijn, de iconische monoliet van Australië, voorheen bekend als Ayers Rock. De enorme rots op het tafelblad die ik had gezien, is eigenlijk Mount Conner, ook wel “Fool-uru” genoemd, omdat zoveel mensen het voor Uluru aanzien.

Mount Conner, bekend als Artilla in de lokale Pitjantjatjara-taal, bevindt zich op een privéterrein genaamd Curtin Springs, waar we nu in veranderen. Curtin Springs, een veestation (ranch) van 1 miljoen hectare omgeven door struikgewas, rood zand, spinifexstruiken en zoutvlakten, is de ultieme stopover-ervaring in de Outback. De camping beschikt over een herberg en camping met 27 kamers, evenals een wegrestaurant, wat in Australië een benzinestation/garage betekent met een aangrenzend restaurant, meer een restaurant.

Toen eigenaar Peter Severin, zijn vrouw Dawn en hun jonge zoon Ashley in 1956 voor het eerst hierheen verhuisden met hun 1.500 koeien, was het ‘buurstation’, zoals Lyndee Severin, de vrouw van Ashley het uitdrukt, ’85 kilometer verderop’. In die tijd waren er ook geen permanente Aboriginal-nederzettingen in het gebied omdat er geen regelmatige waterbron was.

De lokale bevolking vertelt graag hoe Severin zijn vrouw, Dawn, meenam naar het landgoed, dat op dat moment niet eens een behoorlijke onderdak had, en haar trots hun nieuwe huis liet zien. Klaarblijkelijk wendde Dawn zich tot hem en zei: “Ik heb nieuws voor je, en het is allemaal slecht.”

Het is moeilijk voor te stellen waarom de Severins bleven, gezien het isolement en de meedogenloze woestijnomgeving. Ze kregen regen in hun eerste jaar, en toen kwam er een droogte van negen jaar. Er waren weinig bezoekers. Uluru was nog geen toeristische bestemming en weinigen hadden de neiging – of het voertuig – om de onverharde weg naar het terrein van Severin te nemen. In hun eerste jaar ontvingen de Severins slechts zes bezoekers: twee familieleden, twee veehouders van de overheid en twee avontuurlijke reizigers.

Het wegrestaurant in Curtin Springs, dat voedsel en brandstof levert aan reizigers in de Outback van Australië.

Elizabeth Warkentin

Ondanks de ontberingen zetten de Severins door. Ze vonden andere manieren om geld binnen te halen. Dawn bood ‘s middags thee met clotted cream en scones aan aan de zeldzame reiziger die wel langskwam. Ze verkochten benzine aan passerende reizigers. Ze begonnen met het serveren van maaltijden en openden uiteindelijk de Wayside Inn.

Tegenwoordig is Curtin Springs een bruisend veestation, een toeristenherberg en een tank- en rustplaats op het kruispunt tussen Uluru Kata-Tjuta National Park en Kings Canyon Watarrka National Park. Een verblijf in een van de hotels van Ayers Rock Resort is niet goedkoop, en kamperen in het park is niet toegestaan, dus toeristen verblijven vaak in Curtin Springs omdat het relatief dicht bij Uluru ligt. De camping heeft geen stroom, maar is gratis.

Curtin Springs is geen doorsnee stopplaats langs de weg. Rechts van de ingang is het doucheblok – aan de ene kant voor ‘sheilas’, verkeerd gespeld ‘shielas’, de andere voor ‘kerels’ – beplakt met cartoonachtige illustraties van bezienswaardigheden in de omgeving. Tussen enkele stenen in de tuin worden schedels en botten van dieren getoond. Een verweesde huisdierenemu genaamd Mongrel woont in een ruime omheining. De enorme vogel zwierf vroeger vrij rond, maar blijkbaar plukte hij de wasknijpers een te vaak van de waslijn. De tuin staat ook vol met volières met kaketoes, papegaaien, grasparkieten en andere tropische vogels. De vogels waren van Dawn, die tijdens de eerste negen jaar van droogte de roep wilde horen van een vogel die geen alomtegenwoordige kraai of galah (kaketoe met een roze borst) was.

Lasseter Highway van Curtin Springs.

Elizabeth Warkentin

De Severins zijn diep gehecht aan hun land. Patriarch Peter Severin stierf in februari 2021 op 93-jarige leeftijd, opgevolgd door zijn zoon Ashley die hier woont samen met zijn vrouw Lyndee en hun kinderen en kleinkinderen. “Mijn familie is hier opgegroeid, onze kleinkinderen zijn hier opgegroeid”, zegt Lyndee. “Ash en ik zijn nog steeds iets aan het creëren. We zijn verantwoordelijk voor het meest verbazingwekkende landschap en we zijn erg trots op hoe we ervoor zorgen, en tegelijkertijd productief maken… We werken heel hard om twee 24 uur/7-dag-per-week bedrijven te runnen, maar we hebben ervoor gekozen om hier te zijn.”

Mijn metgezellen en ik gaan voor de lunch een beetje op verkenning. Zoals ik ontdek, is de woestijn niet zo karakterloos of levenloos als velen misschien denken. Het land hier is bezaaid met spinifex-planten die recht omhoog schieten uit het rode zand, wilde bloemen, zoutstruiken en hoge inheemse grassen. Het gigantische landgoed is ook de thuisbasis van ten minste 110 soorten wilde vogels, waaronder zwarte valken, Pacifische reigers, kerkuilen en ijsvogels met een rode rug; tientallen verschillende reptielen, van kikkers tot gekko’s tot baardagamen; evenals rotswallaby’s, kangoeroes en dingo’s.

We slepen omhoog en over een roestige oranje zandduin die zo helder is in Crayola dat het bijna pijn doet aan de ogen en dan verkennen we een van de oude zoutmeren van het veestation. Afgezien van een ongerijmd vogelbad en bandensporen op het kristalheldere oppervlak, zijn er geen andere tekenen van menselijke beschaving. De middag is niet de beste tijd om de meren te zien, omdat het licht fel is, maar geïnteresseerde bezoekers kunnen deelnemen aan privé-avond- en maanwandelingen onder leiding van Severin-familieleden.

Vogelbad op de zoutvlakten.

Elizabeth Warkentin

De rondleidingen waren een idee van Lyndee. “Het is een kans voor bezoekers om een ​​beetje dichter bij het landschap te komen – en om meer maaltijden en overnachtingen voor ons te verkopen!” ze zegt. Via SEIT Ouback Tours kunnen toeristen ook een champagnetour bij zonsondergang boeken en zich diep in het pand wagen, helemaal tot aan de voet van Mount Conner, 25 kilometer verderop.

Net als Uluru is Mount Conner heilig voor de Pitjantjatjara-bevolking, die geloven dat het de thuisbasis is van ijsmannen die koud weer creëren. Uluru en Mount Conner zijn inselbergen, geïsoleerde rotsheuvels of ontsluitingen die boven goed ontwikkelde vlaktes uitsteken, en maken deel uit van hetzelfde, uitgestrekte rotsachtige substraat waarvan gedacht wordt dat het diep onder Uluru en de Kata Tjuta-rotsformaties ligt. Hoewel velen, zoals ik, het verwarren met Uluru, is de 500 miljoen jaar oude rotsformatie anders van vorm, met een platte bovenkant en hoefijzervormig. Mount Conner, 859 meter boven zeeniveau en 300 meter boven de grond, is vier meter korter dan Uluru, maar ongeveer een kilometer langer.

We planten geen gewassen, we ploegen niet, we bemesten niet, we vergiftigen geen onkruid. Dus het landschap wordt beheerd en beschermd zoals Moeder Natuur dicteert.

Lyndee Severin

Tijdens het verkennen van het uitgestrekte landgoed, is het gemakkelijk om te vergeten dat Curtin Springs ook een werkend veestation is. De milieukosten van de rundvleesproductie, die tegenwoordig een terecht slechte reputatie heeft, valt niet te ontkennen, maar dat de Severins vee fokken voor rundvlees, is niet meteen duidelijk. De Severins zeggen dat ze het beheer van het land serieus nemen en proberen de impact van vee op het land te minimaliseren. Hun 4.000 koeien zitten ook niet binnen opgesloten en kunnen ronddwalen.

De familie beschouwt hun land als een ‘natuurcorridor’. “We planten geen gewassen, we ploegen niet, we bemesten niet, we vergiftigen geen onkruid”, zegt Lyndee. “Dus het landschap wordt beheerd en beschermd zoals Moeder Natuur dicteert. Het vee eet de inheemse grassen. We hebben een conservatief aantal runderen en we verkopen ze niet wanneer ze een bepaalde leeftijd hebben bereikt… We ontruimen geen land, dus alle inheemse planten, reptielen, vogels, zoogdieren en al het andere hebben hun volledige leefgebied en voedselketens zijn in situ. We leven naast deze systemen. Het beschermen van de diversiteit van alle planten, dieren, vogels, enz. is absoluut noodzakelijk.”

Peter Severin en zijn vrouw Dawn worden gecrediteerd voor het op de kaart zetten van het toerisme in de regio Uluru-Kata Tjuta, een erfenis die hun nakomelingen willen voortzetten. En Curtin Springs als toeristische ervaring is uniek. Het is zeker een van de meest eigenzinnige bestemmingen die ik Down Under heb bezocht. En in de woestijn Outback van Australië zegt dat veel!

Leave a Reply

Your email address will not be published.