Hoe SpaceX en Elon Musk je volgende vlucht kunnen vertragen

Hoe SpaceX en Elon Musk je volgende vlucht kunnen vertragen

U kunt een vertraging van een vlucht van een luchtvaartmaatschappij meestal de schuld geven van een handvol gebruikelijke verdachten, zoals slecht weer, mechanische problemen en verkeer op het asfalt. Maar dankzij de opkomst van de commerciële ruimtevaartindustrie is er nu een verrassende nieuwe bron van verstoring van het vliegverkeer: raketlanceringen.

De afgelopen weken hebben vluchten van en naar Florida een forse toename van vertragingen gezien. Palm Beach International Airport registreerde alleen al op 15 april meer dan 100 vertragingen of annuleringen. (Sommige hiervan kunnen worden toegeschreven aan een toename van privé- en chartervluchten.) Het is nog erger op Jacksonville International Airport, waar in maart bijna 9.000 vluchtvertragingen waren. Vorige week kwamen federale regelgevers bijeen om deze verstoringen te bespreken, die een weerspiegeling zijn van veel van de aanhoudende uitdagingen waarmee de luchtvaartindustrie wordt geconfronteerd, waaronder stormen, de stijgende kosten van vliegtuigbrandstof, de Covid-19-pandemie en een tekort aan luchtvaartpersoneel. Maar in Florida maakt een groeiend aantal ruimtelanceringen – vooral die in het gebied van Cape Canaveral – ook de vluchtschema’s ingewikkelder.

“Ze sluiten een aanzienlijk luchtruim aan de oostkust af voor, tijdens en na een lancering. Dat verkeer moet ergens heen’, zegt John Tiliacos, executive vice-president van financiën en inkoop op Tampa International Airport, tegen Recode. “Het is alsof je 10 pond aardappelen in een zak van vijf pond doet, zodat je een toch al beperkt luchtruim aan de westkust van Florida nog meer overbelast.”

Hoewel deze vertragingen momenteel geconcentreerd zijn in Florida, zou dit probleem nog veel erger kunnen worden, vooral naarmate het aantal ruimtevluchten toeneemt en naarmate nieuwe lanceerfaciliteiten of ruimtehavens in andere delen van het land worden geopend. De situatie is ook een teken dat de komst van het tweede ruimtetijdperk een onverwachte en zelfs uiterst ongemakkelijke impact zou kunnen hebben op het dagelijks leven.

Het ruimteschipprobleem is relatief eenvoudig: luchtverkeersleiders moeten momenteel vluchten aan de grond zetten of omleiden tijdens lanceringen. Om door de atmosfeer te breken en de ruimte te bereiken, moeten raketten eerst door het luchtruim reizen dat wordt gecontroleerd door de Federal Aviation Administration (FAA), die toezicht houdt op luchtverkeersleidingscentra en vluchtnavigatie door het hele land. Hoewel deze raketten doorgaans maar een paar minuten in dit luchtruim blijven, kunnen ze puin creëren, zoals gebruikte stukken rakethardware, ofwel omdat ze zijn ontworpen om hun lading in verschillende fasen af ​​te werpen, ofwel omdat de missie is mislukt. Herbruikbare boosters die door sommige ruimtevaartuigen worden gebruikt, zoals SpaceX’s Falcon 9, komen ook dit luchtruim weer binnen.

Om ervoor te zorgen dat vliegtuigen niet door dit puin worden geraakt, stopt de FAA meestal met vluchten binnen een rechthoekig luchtblok dat zich kan uitstrekken van 40 tot honderden kilometers lang, afhankelijk van het type lancering. Meestal is er ongeveer twee weken van tevoren voor elke lancering, en gedurende die tijd kunnen luchtverkeersleiders alternatieve regelingen ontwikkelen voor de vluchten die op die dag zijn gepland. Terwijl een lancering plaatsvindt, volgen luchtvaartfunctionarissen de binnenkomst van het voertuig in de ruimte en wachten vervolgens op bericht van experts die het traject van puin dat door de lancering is gecreëerd in realtime analyseren. Als er puin is, staan ​​luchtverkeersleiders paraat totdat het terugvalt naar de aarde, wat doorgaans 30 tot 50 minuten duurt. Zodra dat gebeurt, kunnen reguliere vluchten terugkeren naar hun normale vliegroutes.

Een enkele ruimtelancering kan honderden vluchten verstoren. Een SpaceX Falcon Heavy-lancering in 2018 – dezelfde vlucht waarmee Elon Musk’s Tesla Roadster de ruimte in werd geschoten – had bijvoorbeeld een impact op 563 vluchten, zorgde voor in totaal 4.645 minuten vertraging en dwong vliegtuigen om 34.841 zeemijl extra te vliegen, volgens gegevens van de FAA. Die extra kilometers lopen snel op, vooral als je kijkt naar de extra brandstof- en CO2-uitstoot. Onderzoekers van de Embry-Riddle Aeronautical University in Daytona Beach, Florida, schatten dat een enkele lancering van de ruimte luchtvaartmaatschappijen tegen 2027 maar liefst $ 200.000 aan extra brandstof zou kunnen kosten, en tot $ 300.000 aan extra brandstof in het volgende decennium.

De FAA houdt vol dat het verbeteringen aanbrengt. Vorig jaar begon het agentschap een nieuwe tool te gebruiken, de Space Data Integrator, die directer gegevens over ruimtevaartuigen deelt tijdens lanceringen en het agentschap in staat stelt het luchtruim sneller te heropenen. De FAA zegt ook dat het met succes de duur van lanceringsgerelateerde luchtruimsluitingen heeft teruggebracht van ongeveer vier tot iets meer dan twee uur. In sommige gevallen is het bureau erin geslaagd die tijd terug te brengen tot slechts 30 minuten.

“Een einddoel van de inspanningen van de FAA is het verminderen van vertragingen, routeafwijkingen, brandstofverbruik en emissies door commerciële luchtvaartmaatschappijen en andere gebruikers van het National Airspace System naarmate de frequentie van commerciële ruimteoperaties toeneemt”, aldus het bureau in een verklaring.

Een grafiek die het toenemende aantal gelicentieerde raketlanceringen in de VS weergeeft.

Faa.gov

En de frequentie van lanceringen neemt toe. Vorig jaar waren er 54 gelicentieerde ruimtelanceringen onder toezicht van de FAA, maar het bureau denkt dat dit aantal in 2022 kan groeien dankzij de toename van het ruimtetoerisme, de groeiende vraag naar internetsatellieten en aanstaande ruimteverkenningsmissies. Deze lanceringen kunnen ook vaker voorkomen in andere delen van het land, aangezien nieuwe ruimtehavens, die vaak op of in de buurt van bestaande luchthavens worden gebouwd, de operaties opvoeren. De FAA heeft al meer dan een dozijn verschillende ruimtehavenlocaties in de Verenigde Staten in licentie gegeven, waaronder Spaceport America in New Mexico, waar Virgin Galactic afgelopen zomer zijn eerste vlucht lanceerde, evenals de Colorado Air en Space Port, een ruimtetransportfaciliteit op slechts zes mijl van de internationale luchthaven van Denver.

De rol van de FAA in de opkomst van de commerciële ruimtevaartindustrie wordt steeds complexer. Naast het certificeren en licentiëren van lanceringen, omvatten de verantwoordelijkheden van de FAA ook het bestuderen van de milieu-impact van ruimtereizen en het toezicht houden op nieuwe ruimtehavens. Het bureau zal uiteindelijk ook de veiligheid van ruimtepassagiers moeten bewaken. Dit komt bovenop alle andere nieuwe soorten vliegende voertuigen die de FAA ook in de gaten moet houden, zoals drones, vliegende luchttaxi’s, supersonische jets en zelfs, mogelijk, ruimtevaartballonnen.

“Waar dingen worden betwist, gaat meer over: hoe passen al deze verschillende soorten voertuigen in het systeem waar de FAA de leiding over heeft?” Ian Petchenik, die de communicatie leidt voor de vluchtvolgdienst Flightradar24, vertelde Recode. “Dingen worden veel gecompliceerder, en een manier hebben om erachter te komen wie voorrang heeft, hoeveel ruimte ze nodig hebben en wat de veiligheidsmarges zijn, is volgens mij een veel grotere vraag op de lange termijn.”

Hoewel we ons nog in de begindagen van de commerciële ruimtevaartindustrie bevinden, hebben sommigen al hun bezorgdheid geuit dat het bureau niet op de goede weg is. De Air Line Pilots Association waarschuwde in 2019 al dat de aanpak van de FAA een “onbetaalbaar dure methode zou kunnen worden om ruimteoperaties te ondersteunen”, en heeft er bij de organisatie op aangedrongen om de duur van het stilleggen van het luchtruim tijdens ruimtelanceringen te verkorten. Ten minste één congreslid, afgevaardigde Peter DeFazio, maakt zich al zorgen dat de FAA prioriteit geeft aan commerciële ruimtevluchten boven traditionele vliegreizen, die aanzienlijk meer mensen bedienen.

Afgezien van vertragingen in vliegtuigvluchten, heeft de snelgroeiende ruimtevaartindustrie alles al beïnvloed, van de reality-tv die we kunnen bekijken en het soort banen dat we kunnen krijgen tot de internationale politiek en – vanwege de potentieel enorme ecologische voetafdruk van de industrie – de dreiging van klimaatverandering. Nu lijkt het erop dat de commerciële ruimtevaartindustrie ook de timing van je volgende reis naar Disney World kan beïnvloeden.

Leave a Reply

Your email address will not be published.