Met het oog op China’s zero-Covid-chaos, grijpt Taiwan de kans om zich open te stellen

Met het oog op China’s zero-Covid-chaos, grijpt Taiwan de kans om zich open te stellen

Aan de tafels van zijn diner in de Taiwanese hoofdstad wemelt het van de klanten, de obers wemelen van de gerechten met inktvissoep en rijstnoedels, en praten en lachen vult de lucht.

Chen prijst zichzelf gelukkig. Taiwan staat toe dat restaurants zoals het zijne open blijven ondanks een golf van Covid-infecties – die alleen al op donderdag meer dan 60.000 gevallen treft – die over het eiland raast.

Dingen hadden misschien zo anders kunnen zijn. Tot voor kort had het eiland een nultolerantiebenadering van het virus gevolgd: Chen’s bedrijf was tijdens de laatste grote uitbraak in mei 2021 meer dan twee maanden gesloten, wat een klap toebracht aan zijn werknemers – en zijn bedrijfsresultaten – waardoor hij “hartverscheurend.”

“We hebben geluk gehad dat we het hebben overleefd en zijn verder gegaan”, zei hij.

Maar sindsdien heeft de Taiwanese regering een grondige heroverweging ondergaan. Wat tot voor kort een van ‘s werelds laatste zero-covid-holdouts was, is nu omgeschakeld naar leven met het virus – ingegeven door het besef dat zelfs de strengste contacttracering en quarantaineregimes geen partij zijn voor de zeer overdraagbare Omicron-variant, zoals gedemonstreerd door de chaos die zich afspeelt over de Straat van Taiwan in China

Voor Chen is het een welkome verschuiving die ervoor heeft gezorgd dat zijn bedrijf relatief onaangetast kan blijven door de uitbraak. Hoewel hij zich zorgen blijft maken over het virus, is hij van mening dat de beste aanpak is om te leren van andere Oost-Aziatische economieën – zoals Singapore – die erin zijn geslaagd om soortgelijke mentaliteitsveranderingen te doorstaan.

“Ik denk dat we onze angsten moeten overwinnen en stap voor stap voorzichtig moeten zijn”, zei hij.

Oscar Chen, eigenaar van het restaurant Liang Xi Hao in het centrum van Taipei.

Een verhaal over twee steden

De heropening van Taiwan staat in schril contrast met Shanghai. Daar neemt China, in een wanhopige poging om vast te houden aan zijn nul-covid-idealen, zijn toevlucht tot steeds strengere maatregelen in een poging een Omicron-uitbraak die honderdduizenden mensen heeft besmet, in toom te houden.

Veel buurten in Shanghai, waar een omvangrijke Taiwanese gemeenschap woont, zijn wekenlang op slot gegaan.

Chaotische scènes van boze confrontaties tussen inwoners van Shanghai en politieagenten die mensen in quarantaine proberen te dwingen, hebben wijdverbreide aandacht gekregen in de Taiwanese media, wat de publieke opinie op het eiland heeft geholpen door een duidelijke herinnering te bieden aan de offers die vereist zijn door het zero-covid-beleid.

Het is een contrast dat niet verloren gaat bij Chen, wiens broer in Shanghai woont.

“Het is heel moeilijk voor hem. We praten er niet over op het politieke front, maar mijn broer zit al 45 dagen in quarantaine zonder zijn huis te kunnen verlaten. Hij kan tenminste nog afhaalrestaurants bestellen – in sommige buurten mensen kunnen niet en ze moeten wachten tot de regering voorraden stuurt.”

De heropening van Taiwan isoleert China als misschien wel de laatste grote economie ter wereld die nog steeds een zero-covid-beleid volgt. Zelfs Hong Kong, dat zich lang aan het model had vastgeklampt in een poging om zijn grenzen met het Chinese vasteland te heropenen, heeft zijn beperkingen versoepeld nadat een recente door Omicron aangedreven golf zijn sterftecijfer per hoofd van de bevolking op een gegeven moment deed stijgen tot het hoogste in Azië .
Dat gevoel van toenemend isolement zal waarschijnlijk alleen maar bijdragen aan het verzet tegen het beleid in Shanghai en andere gesloten Chinese steden, waar de frustratie groeit over wat een eindeloze strijd lijkt. Zelfs nu het beleid een rem zet op de economie van het land, heeft de Chinese leider Xi Jinping elke suggestie van een vertraging van de hand gewezen en beloofde hij “onwankelbaar” te verdubbelen.
Jeff Huang, een inwoner van Taipei die een paar jaar in China heeft gewoond, zei dat het niet meer dan normaal was dat Taiwan openging naarmate de vaccinatiegraad omhoog ging.

Lessen uit Shanghai

De heropening van Taiwan wordt gedeeltelijk gedreven door de wens om precies het soort scènes dat zich in Shanghai afspeelt te vermijden – vorige week door de Taiwanese premier Su Tseng-chang beschreven aan verslaggevers als “wreed” en niet als een model voor Taiwan om te volgen.

Het weerspiegelt ook een erkenning dat het aanbreken van de Omicron-variant de covid-vrije economieën voor een keuze heeft gelaten: ofwel verdubbelen zoals China met steeds strengere maatregelen, ofwel de kans benutten die wordt geboden door hoge vaccinatiepercentages om open te gaan.

Vorige maand koos president Tsai Ing-wen voor het laatste, waarmee hij aankondigde dat Taiwan zich zou richten op het zoveel mogelijk waarborgen van een normaal leven voor zijn inwoners, in plaats van te streven naar nul infecties.

Ironisch genoeg is het de vrijheid die het eiland genoot tijdens zijn lange periode van nul-Covid die die keuze onvermijdelijk maakte, zei Chen Chien-jen, die tussen 2016 en 2020 de vice-president van Taiwan was.

“In de afgelopen twee jaar genoten mensen hier van een heel vrij leven — ze leefden normaal en gingen normaal aan het werk. Dus we houden niet van stadssluitingen of massale tests, en we denken niet dat het nuttig is om de verspreiding onder controle te houden van het virus”, zei Chen.

In plaats daarvan, zei Chen, die nu epidemioloog is bij Academia Sinica, had de mildere variant een kans geboden omdat het “een zeer hoge besmettelijkheid heeft, maar vrij lage percentages van ernstige gevallen en sterfgevallen” onder gevaccineerde populaties. Volgens het Our World in Data-project van de University of Oxford zijn tot op heden 18,8 miljoen Taiwanezen, of 79% van de bevolking, volledig gevaccineerd met twee injecties.

“(Taiwanese mensen) zagen de lockdown-situaties in Shanghai, Zhengzhou en Beijing, en we vinden het niet echt nodig om stadsvergrendelingen te gebruiken om de Omicron-variant in te dammen. Het is erg moeilijk, een onmogelijke missie.”

Chen zei dat Taiwan zich nu moet concentreren op het vergroten van de dekking van Covid-19-boosters, evenals op het vergroten van de distributie van antivirale geneesmiddelen en snelle diagnostische kits aan de gemeenschap.

Het besluit van de regering is populair. De meeste inwoners die met CNN spraken, zeiden dat ze vonden dat de nieuwe Covid-19-aanpak van Taiwan de voorkeur had boven de strikte lockdown-maatregelen die op het vasteland van China zijn opgelegd.

Jeff Huang, een inwoner van Taipei die een paar jaar op het vasteland van China woonde, vond het niet haalbaar om het virus uit te roeien.

“Als we zelfs na vaccinatie nog steeds strenge beperkingen zouden hebben zoals op het (Chinese) vasteland, zou het erg pijnlijk zijn en zou het geen zin hebben om de vaccins te krijgen”, zei hij.

De voormalige vice-president en epidemioloog van Taiwan, Chen Chien-jen, zegt dat Covid-vrij zijn

Een baken van hoop?

Maar als de aanpak van Taiwan deels wordt gedreven door de wens om een ​​Shanghai-achtig lot te vermijden, zijn er ook optimisten die zich afvragen of het een effect in de tegenovergestelde richting zou kunnen hebben — hoop gevend aan opgesloten Chinese steden dat er inderdaad een manier is uit de nul-Covid-hoek.

Chen Chien-jen, die als vice-president de vroege Covid-19-reactie van Taiwan had geleid, zei dat veel Taiwanezen aanvankelijk sceptisch waren over het opgeven van de eliminatiestrategie omdat deze al zo lang succesvol was in het handhaven van een lage mate van overdracht door de gemeenschap.

Taiwan had eerder slechts één grote uitbraak van Covid-19 meegemaakt – in mei vorig jaar. Die keer verbood het persoonlijk dineren, gesloten uitgaansgelegenheden en scholen geschorst om de verspreiding tegen te gaan. Vervolgens slaagde het erin om het aantal gevallen op nul of bijna nul te houden tot nog maar 15 maart van dit jaar.

Maar toen de laatste uitbraak groeide, realiseerden de Taiwanezen zich dat het eiland zich met een minder ernstige variant en hoge vaccinatieniveaus kon veroorloven ermee te leven.

De beloningen zijn duidelijk te zien. De quarantaine voor overzeese aankomsten is teruggebracht van 14 naar zeven dagen. Het verplichte scannen van QR-codes voor het betreden van restaurants en winkels is afgeschaft. Nauwe contacten van bevestigde patiënten moeten nu slechts drie dagen in quarantaine.

Er is nog een ander voordeel: niet langer een vergeefse strijd voeren. Zoals Chen het uitdrukte: “We kunnen zien dat een zero-covid-beleid nooit het doel kan bereiken om het virus in welk land dan ook volledig uit te bannen.”

De Taiwanese moeder Hsueh, die een 3-jarige jongen heeft, vindt dat de regering de regels over schoolschorsing duidelijker moet maken voordat ze zero-covid achter zich laat.

Scepsis blijft

Toch is niet iedereen ervan overtuigd dat Taiwan volledig voorbereid is om verder te gaan.

Sinds begin mei, toen het aantal gevallen stegen, hebben zich dagelijks lange rijen gevormd voor apotheken in Taipei, terwijl inwoners zich haasten om snelle testkits te kopen. Velen vertrekken met lege handen ondanks uren in de rij te staan.

Het ministerie van Volksgezondheid heeft gezegd dat degenen zonder Covid-19-symptomen eerst positief moeten testen op een snelle test als ze in aanmerking willen komen voor een nauwkeurigere PCR-test, waardoor de vraag alleen maar is toegenomen.

De moeilijkheid om de testkits te kopen, heeft sommige bewoners ertoe aangezet om te klagen over het gebrek aan paraatheid van de autoriteiten.

“Het zou voor de bewoners beter zijn geweest om (voorbereid) te zijn voordat we gingen leven met het virus”, zei een moeder genaamd Hsueh, die een 3-jarige jongen heeft. “Veel gezinnen hebben nog steeds onvoldoende toegang tot sneltestkits.”

Andere ouders vrezen dat hun kinderen, die in Taiwan nog steeds niet in aanmerking komen voor vaccinatie, kwetsbaar zijn.

“Ik heb het gevoel dat de regering geen rekening heeft gehouden met kinderen in hun streven om met het virus te leven”, zei een andere moeder, Chang genaamd, wiens twee kinderen op de kleuterschool zitten. “Ik maak me zorgen… ik heb vermeden om mijn kinderen naar binnenspeeltuinen te brengen, en ik breng ze alleen naar parken als er minder mensen zijn.”

“Op dit moment zijn er elke dag of twee wijzigingen in de regels”, zei Hsueh. “Het kan erg verwarrend zijn en het is beter om een ​​plan te hebben.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.