NASA-afbeeldingen onthullen een door de mens gemaakt litteken in de Amazone, zo groot dat je het vanuit de ruimte kunt zien

De Xingu-rivier wordt vereerd als het “huis van God” door de inheemse bevolking die langs de Volte Grande, of Big Bend, in de Braziliaanse Amazone woont. De rivier is essentieel voor hun cultuur en religie, en een cruciale bron van vis, transport en water voor bomen en planten.

Vijf jaar geleden was de Big Bend een brede riviervallei die verweven was met rivierkanalen vol met vissen, schildpadden en andere dieren in het wild. Tegenwoordig is maar liefst 80 procent van de waterstroom verdwenen.

Dat komt omdat eind 2015 het enorme Belo Monte Dam-project begon om water van de Xingu-rivier stroomopwaarts van de Big Bend om te leiden en het door een kanaal naar een gigantisch nieuw reservoir te leiden. Het stuwmeer drijft nu een van de grootste waterkrachtdammen ter wereld aan, ontworpen met voldoende capaciteit om ongeveer 20 miljoen huishoudens van stroom te voorzien, hoewel het veel minder heeft geproduceerd.

Het grootste deel van de stroom van de rivier omzeilt nu de Big Bend, en de inheemse volkeren die daar wonen, zien hoe hun levensonderhoud en manier van leven in gevaar worden gebracht. Enkele van de meest verwoestende effecten zijn tijdens het regenseizoen, wanneer dieren in het wild en bomen sterk afhankelijk zijn van hoog water. Het consortium van nutsbedrijven en mijnbouwbedrijven dat de dam beheert, heeft het bevel van de overheid teruggedraaid om meer water de Big Bend te laten bereiken, met de bewering dat dit hun opwekking en winst zou verminderen. De groep heeft in het verleden betoogd dat er geen wetenschappelijk bewijs was dat de verandering in de waterstroom vissen of schildpadden schaadde.

Er is echter bewijs van de impact van het Belo Monte Dam-project op de Big Bend – van bovenaf. Satellietgegevens laten zien hoe ingrijpend de dam de hydrologie van de rivier heeft veranderd.

De Big Bend van de Xingu-rivier na het Belo Monte-project

Big Bend van de Xingu-rivier op 26 mei 2000.NASA

Big Bend van de Xingu-rivier op 20 juli 2017.NASA

Dezelfde satellietgegevens kunnen ook wijzen op mogelijke oplossingen en manieren waarop operators van de Belo Monte Dam de activiteiten van de dam kunnen herzien om zowel de hernieuwbare energie als de Xingu-rivier te laten stromen op de belangrijkste tijden van het jaar.

Als wetenschappers die werken met teledetectie, zijn we van mening dat satellietobservaties populaties over de hele wereld kunnen versterken die worden bedreigd door hun hulpbronnen. Het feit dat satellietwaarnemingen van oppervlaktewater van de Xingu-rivier duidelijk in verband kunnen worden gebracht met de bouw en exploitatie van de Belo Monte-dam, biedt hoop dat dit soort kennis niet langer verborgen kan blijven.

50 jaar aardobservatie

Satellieten volgen al 50 jaar veranderingen in het landschap van de aarde, sinds de VS de eerste Landsat-satelliet in juli 1972 lanceerde. Door gegevens van het Landsat-programma en andere satellieten samen te voegen, kunnen wetenschappers historische patronen van verandering in het landschap reconstrueren en de huidige en toekomstige trends. Ze kunnen bosbedekking, droogte, schade door bosbranden en woestijnuitbreiding volgen, evenals rivierstromen en reservoiractiviteiten over de hele wereld.

Een voorbeeld van hoe die gegevens kunnen worden gebruikt om bedreigde gemeenschappen te helpen, is de wereldwijde Reservoir Assessment Tool, die is gemaakt door collega’s en een van ons aan de Universiteit van Washington. Het houdt bij hoeveel water zich in ongeveer 1600 reservoirs over de hele wereld bevindt.

Met de Reservoir Assessment Tool kunnen gemeenschappen veranderingen in de rivierstroom volgen die worden veroorzaakt door nabijgelegen dammen en voorgestelde dammen lokaliseren. Het volgt momenteel dammen die vóór 2000 zijn gebouwd.universiteit van Washington

Damoperators verzamelen ter plaatse al grondige gegevens over waterstroming, maar hun datasets worden zelden met het publiek gedeeld. Remote sensing kent niet dezelfde beperkingen. Door die gegevens openbaar te maken, kunnen operators verantwoordelijk worden gehouden en lokale gemeenschappen en hun rivieren worden beschermd.

Hoe satellieten Belo Monte onder druk kunnen zetten om te delen?

Satellietmonitoring kan ongekend inzicht geven in de werking van dammen zoals de Belo Monte en hun impact op stroomafwaartse populaties.

Bestaande satellietgegevens kunnen worden gebruikt om het recente historische gedrag van de operaties van een dam te volgen, de toestand van de rivier en patronen van in- en uitstroom bij de dam te volgen en zelfs de waarschijnlijke toestand van het reservoir te voorspellen. Veel van die gegevens zijn gemakkelijk toegankelijk en gratis. Een tool die bijvoorbeeld is gemaakt voor het regionale bestuursorgaan van de Mekong River Commission, geeft gemeenschappen langs de rivier in Zuidoost-Azië meer macht door hen toegang te geven tot satellietgegevens over de waterstroom bij elke dam – gegevens die niet kunnen worden verborgen of gewijzigd door degenen die aan de macht zijn .

Hoewel schattingen op basis van teledetectie een grotere onzekerheid hebben dan metingen ter plaatse, kan onbelemmerde toegang tot dergelijke informatie de lokale bevolking bewijs leveren om, indien nodig voor de rechtbank, te pleiten voor meer waterlozingen.

Leden van inheemse groepen die in de Big Bend-regio wonen, vertellen over de veranderingen die ze hebben gezien sinds de bouw van de dam.

Langdurige observaties van dammen en hydroklimaatgegevens tonen aan dat het mogelijk is om de standaardprocedures van dammen te herzien, zodat ze meer water stroomafwaarts laten stromen wanneer dat nodig is. Een compromis met de Belo Monte Dam zou ervoor kunnen zorgen dat er voldoende water naar de Big Bend-regio van Xingu stroomt, terwijl het ook waterkrachtvoordelen oplevert.

Door de impact van de Belo Monte-dam en anderen zoals deze openbaar te maken voor de wereld, kunnen instanties en het grote publiek de exploitanten van de dam en haar investeerders onder druk zetten om meer water vrij te maken. Publieke druk zal steeds belangrijker worden, aangezien de waterconflicten in de Amazone naar verwachting zullen verergeren naarmate de planeet warmer wordt en de ontbossing voortduurt. Klimaatverandering zal de stroompatronen van rivieren in de Amazone beïnvloeden en waarschijnlijk de droogte doen toenemen, waardoor er in sommige periodes minder water overblijft.

Een instrument voor sociale rechtvaardigheid

De inheemse bevolking van het Amazonegebied is afgenomen, en dammen en nabijgelegen mijnbouwactiviteiten, zoals die welke de Big Bend-regio van Xingu bedreigen, spelen een rol. De huidige Braziliaanse regering onder president Jair Bolsonaro heeft over het algemeen de kant van rijke landeigenaren en de industrie gekozen boven inheemse volkeren, waardoor toegang tot onafhankelijke gegevens cruciaal is voor de bescherming van deze gemeenschappen.

Het monitoren van dammen is een krachtige manier waarop satellieten een verschil kunnen maken. Bijna tweederde van de elektriciteit in Brazilië komt van meer dan 200 grote en meer dan 400 kleine waterkrachtcentrales, en naar verwachting zullen er dit decennium nog meer grote dammen worden gebouwd in het Amazonegebied. Velen zijn in gebieden met inheemse bevolkingsgroepen.

De constructie van de Belo Monte Dam, hier getoond in 2012, heeft land onder water gezet en de rivier veranderd.Mario Tama/Getty Images

Remote sensing lost het probleem van sociale onrechtvaardigheid misschien niet direct op, maar het biedt de tools die nodig zijn om de problemen te herkennen en oplossingen te zoeken. Door veranderingen in bijna realtime te volgen en deze te vergelijken met historische operaties, kunnen de nodige checks and balances worden gehandhaafd voor een billijke groei.

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op Het gesprek door Pritam Das, Faisal Hossain, Hörður Bragi Helgason en Shahzaib Khan aan de Universiteit van Washington. Lees hier het originele artikel.

Leave a Reply

Your email address will not be published.