NASA begint aftellen voor einde van InSight Mars-missie

NASA’s InSight-ruimtevaartuig is nog niet helemaal dood.

Maar InSight, een stationaire robotsonde op Mars, wordt steeds zwakker naarmate het stof zich ophoopt op zijn zonnepanelen. Missiemanagers voorspellen dat het tegen het einde van de zomer niet genoeg energie zal hebben om zijn instrumenten te blijven bedienen en dat het tegen het einde van het jaar stil zal vallen.

“Dat komt gewoon door het gebrek aan energie”, zei Kathya Zamora Garcia, plaatsvervangend projectwetenschapper van de missie, dinsdag tijdens een persconferentie.

Het ruimtevaartuig zou geluk kunnen hebben als een stofduivel – een miniatuurwervelwind die langs het Marslandschap wervelt – voorbij komt en het stof van de zonnepanelen blaast. Hoewel er enkele duizenden stofduivels in het gebied zijn gedetecteerd, heeft geen enkele InSight nuttig schoongemaakt.

“We zijn niet al te hoopvol, aangezien het nu drie en een half jaar geleden is en we er nog geen hebben gezien”, zegt Bruce Banerdt, hoofdonderzoeker van InSight, “maar het kan nog steeds gebeuren.”

Toen InSight in november 2018 landde, genereerden de ongerepte zonnepanelen elke dag op Mars 5.000 wattuur aan energie. Nu, gehuld in stof, produceren ze een tiende zoveel.

Het ruimtevaartuig voldeed aan zijn belangrijkste doelstellingen tijdens zijn tweejarige primaire missie; NASA keurde vervolgens een verlenging van twee jaar tot eind 2022 goed.

Naarmate de energie afneemt, zullen de managers beginnen de instrumenten van het ruimtevaartuig uit te schakelen en de mechanische arm op te bergen. Ze zullen proberen het belangrijkste wetenschappelijke hulpmiddel van het vaartuig, een gevoelige seismometer, zo lang mogelijk te laten draaien, hoewel ze over een paar weken het slechts een deel van de dag, of misschien zelfs om de dag, zullen gaan gebruiken in plaats van continu .

Mevrouw Garcia zei dat de seismometer waarschijnlijk ergens in juli volledig moet worden uitgeschakeld. Daarna is er net genoeg energie om in te checken met radiocommunicatie en misschien af ​​en toe een foto te maken.

Zodra InSight zijn kracht verliest, voegt het zich bij een reeks NASA-missies die na lange, succesvolle vluchten op de rode planeet zijn gestrand, waaronder de twee Viking-landers die in 1976 zijn neergestort en de Spirit and Opportunity-rovers die in 2004 arriveerden voor missies van 90 dagen, maar duurde jaren. NASA heeft nog twee andere rovers en een experimentele helikopter die het oppervlak van Mars bestudeert, en China heeft daar één rover in gebruik.

De meeste missies van NASA naar Mars in de afgelopen twee decennia waren gericht op de mogelijkheid dat de vierde planeet van de zon ooit gastvrij was voor het leven.

InSight – de naam is een samendrukking van de volledige naam van de missie, Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport – was een afleidingsmanoeuvre, in plaats daarvan gericht op de mysteries van het diepe binnenste van Mars. De missie van $ 830 miljoen was bedoeld om vragen te beantwoorden over de structuur, samenstelling en geologische geschiedenis van de planeet.

Mars mist platentektoniek, het verschuiven van stukjes korst die het oppervlak van onze planeet vormen. Maar er komen niettemin marsbevingen voor, aangedreven door andere tektonische spanningen, zoals het krimpen en barsten van de korst als deze afkoelt.

Tijdens zijn missie registreerde InSight meer dan 1.300 marsbevingen. Slechts twee weken geleden nam het de grootste marsbeving tot nu toe waar: een magnitude van 5,0, bescheiden naar aardse maatstaven, maar aan de bovenkant van wat wetenschappers voor Mars hadden verwacht.

Het epicentrum van de beving met een kracht van 5.0 bevond zich in de buurt van een reeks scheuren die bekend staan ​​als Cerberus Fossae, waar veel eerder gedetecteerde marsbevingen hadden plaatsgevonden, zei Dr. Banerdt. Maar, voegde hij eraan toe: “Het zit niet echt in Cerberus Fossae, wat interessant is. En dat begrijpen we nog niet zo goed.”

Hij zei dat de wetenschappers slechts twee weken de tijd hadden om de gegevens te analyseren, maar ze konden de seismische signalen duidelijk zien, en de beving zou groot genoeg kunnen zijn geweest om Mars als een bel te laten trillen, hoewel op frequenties die te laag zijn om te worden waargenomen. gehoord.

“Deze aardbeving wordt echt een schat aan wetenschappelijke informatie als we er onze tanden in zetten,” zei Dr. Banerdt.

Door te luisteren naar de echo’s van de seismische golven die in Mars rondkaatsen, produceerde InSight gegevens die konden worden omgezet in een driedimensionale kaart van de planeet.

De korst bleek dunner dan verwacht en blijkt uit drie onderlagen te bestaan. De seismische signalen maten ook de grootte van de kern: ongeveer 2300 mijl in diameter.

De seismometer onthulde niet alleen wat er beneden was, maar ook de dynamiek in de lucht erboven. Winden die tussen de 10 en 15 mijl per uur over de zonnepanelen van InSight waaiden, zorgden ervoor dat het ruimtevaartuig ging trillen en het ruimtevaartuig registreerde de trillingen, die werden omgezet in geluiden.

Het andere hoofdinstrument op InSight, een hittesonde die zichzelf ongeveer 5 meter in de bodem van Mars zou hameren, kon niet volledig worden ingezet.

Ondanks twee jaar van inspanningen, kwam het instrument, bijgenaamd de “mol”, nooit veel verder dan een centimeter onder het oppervlak. De grond waar het landde had de neiging om te klonteren, een eigenschap die anders was dan materiaal dat men op andere plaatsen op Mars tegenkwam. Het klonteren verkleinde het oppervlak van het vuil dat tegen de zijkanten van de mol werd gedrukt, en bij onvoldoende wrijving was het niet in staat zichzelf naar beneden te hameren.

“Het bleek dat de specifieke bodem die zich onder InSight bevond, toen we landden, helemaal bovenaan een geconsolideerde laag knapperige grond had”, zei Dr. Banerdt. “En die korst, de grond viel een beetje uit elkaar toen de mol probeerde binnen te dringen.”

Zonder de mol die het ondergronds maakte, hebben de wetenschappers geen gehoopte metingen van de warmte die uit de planeet stroomt verkregen, wat nauwkeurigere gegevens zou hebben opgeleverd over de huidige binnentemperaturen van Mars en de energie die geologische processen aandrijft.

“Dat is wat we verloren,” zei Dr. Banerdt.

Zelfs nadat InSight zwijgt, blijft de mogelijkheid bestaan ​​dat een passerende stofduivel de zonnepanelen kan vegen en het ruimtevaartuig kan herleven.

‘We zullen luisteren,’ zei mevrouw Garcia. “En zodra we een paar piepjes krijgen, als dat weer gebeurt, als er een natuurlijke reiniging is, dan zullen we evalueren of er genoeg energie is om de lander weer te laten werken.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.