Rafael Nadal wint een 14e Franse Open voor zijn 22e grote titel

Rafael Nadal schaamt zich niet meer voor de delen van zijn lichaam die het begeven. Op 36-jarige leeftijd is de pijn altijd ergens – in zijn voet en af ​​​​en toe in zijn rug of zijn pols. Het is niet dat hij geblesseerd is, zoals Nadal zegt, hij is gewoon voor altijd “een speler die leeft met een blessure.”

Maar de late carrière van Nadal is ook een speler die leeft om een ​​beetje meer tennisgeschiedenis te schrijven met elk toernooi waar hij zijn lichaam voor kan prikkelen om te spelen. En op zondag deed hij het opnieuw, op het veld waar hij het meest van houdt, door de Franse Open ongeëvenaard 14e keer te winnen. Hij versloeg wereld nummer 8 Casper Ruud van Noorwegen, 6-3, 6-3, 6-0.

Niet alleen verbeterde Nadal een van de weinige schijnbaar onaantastbare records in de sport, hij zorgde ook voor helder daglicht tussen hem en de twee groten aller tijden met wie hij al een heel tijdperk het podium deelt. Nadal heeft nu 22 grote titels, terwijl Novak Djokovic en Roger Federer, die nog steeds herstellende is van een knieoperatie, op 20 blijven steken.

“Het is heel moeilijk om de gevoelens die ik heb te beschrijven”, zei Nadal op de baan. “Het is iets dat ik zeker nooit geloofde, hier op 36-jarige leeftijd weer competitief zijn, spelen op het belangrijkste veld van mijn carrière.”

Of zijn lichaam het nog veel langer aankan, is een vraag die met toenemende regelmaat opkomt. Nadal kiest zijn plekken zorgvuldiger en de rest van zijn seizoen blijft een mysterie. Hij heeft zijn stijl aangepast om kortere punten te spelen waar hij kan. Maar wat hij heeft verloren aan ruwe fysieke vaardigheden, maakt hij goed met ambacht. Nadal verandert het tempo van een punt evenals iedereen die het spel ooit heeft gespeeld. Zondag speelde hij praktisch met Ruud, schudde zijn schoten door elkaar tot het moment kwam om hem te straffen met een giftige forehand.

Nadal bestaat al zo lang dat elke speler die het vandaag goed doet op gravel lijkt te zijn opgegroeid met het kijken naar hem. Dat gold ook voor Iga Swiatek, die zaterdag haar tweede Roland-Garros won en Nadal openlijk aanbidt. En dat geldt ook voor Ruud, de eerste grote finalist die uitgebreid heeft getraind aan de Rafa Nadal Academy in Mallorca, gerund door Nadals oom Toni.

“Rafa spelen in een finale van Roland-Garros is waarschijnlijk de grootste uitdaging die er is in deze sport”, zei Ruud voor de wedstrijd. “Ik geloof dat hij 13-0 staat in de finale, dus het laat alleen maar zien dat het misschien als een onmogelijke taak klinkt.”

Toch zou dit het jaar zijn waarin Nadal niet langer onvermijdelijk was. Door een aanhoudende voetblessure speelt hij zelden meer pijnvrij. Hij sloot zijn seizoen 2021 af voor de US Open en werd vervolgens in de late herfst geteisterd door Covid-19. Toen hij op tijd herstelde om de Australian Open in januari te winnen, liet hij het klinken als een wonder.

“Ik heb veel uitdagende momenten meegemaakt, veel dagen van hard werken zonder daar licht te zien”, zei Nadal destijds.

De kwaal laaide weer op tijdens de French Open-tuning-evenementen op gravel en Nadal gaf toe dat het nu gewoon een feit van het leven voor hem was. Om de zaken hier nog uitdagender te maken, belandde hij aan de gestapelde kant van de loting. Djokovic doemde al op in de kwartfinales van de Franse Open, met bedreigingen als Alexander Zverev of de 19-jarige “New Rafa”, Carlos Alcaraz, die mogelijk op de loer lag. Maar wanneer Nadal in Parijs landt, zelfs gehavend en gekneusd, neemt iets anders het over. De verbijsterende feiten van zijn regering lijken met hun eigen vaart te komen.

Rafael Nadal reageert tijdens de finale van de Franse Open.


Foto:

Thibault Camus/Associated Press

De club mannen die Nadal hier heeft verslagen, is zo klein dat ze amper als club telt. Meer mensen hebben Muhammad Ali in de ring verslagen of voet op de maan gezet dan Rafa Nadal neergehaald op de rode klei van Roland-Garros. Bijna 20 jaar na zijn debuut in Parijs verloor hij slechts van Robin Soderling (één keer, in 2009) en Novak Djokovic (twee keer). Geen van die drie nederlagen kwam in een finale.

Wat die verzameling van 14 finales betreft, deze zal tot de meer rechttoe rechtaan behoren. Het spel van Ruud, dat zo nauw was gemodelleerd naar dat van Nadal, baarde zijn held alleen maar op vluchtige momenten zorgen – zoals in het begin van de tweede set met een onderbreking van de service die Ruud niet kon terugdraaien. Van een 3-1 achterstand haalde Nadal vijf wedstrijden op rij uit en stormde terug naar 6-3. Ruud kwam nooit meer dichtbij.

Het spel van Casper Ruud, dat zo nauw was gemodelleerd naar dat van Nadal, baarde zijn held alleen op vluchtige momenten zorgen.


Foto:

Clive Brunskill/Getty Images

Dit was misschien wel de meest comfortabele wedstrijd van Nadal deze week. Hij groef diep in de vierde ronde om Felix Auger-Aliassime in vijf sets te verslaan en versloeg vervolgens Djokovic in de kwartfinales in vier sets. Alleen al die twee wedstrijden hadden hem meer dan 8,5 uur op de baan.

Nadal’s uithoudingsvermogen zag eruit alsof het in de halve finale tegen Zverev opnieuw tot het uiterste zou worden geduwd, vooral omdat de eerste twee sets op vrijdag tot meer dan drie uur duurden. Maar net toen Nadal zich klaarmaakte voor een mogelijk epos, rolde Zverev zijn enkel terwijl hij naar rechts gleed en verfrommelde op de klei.

Nadal had zijn reis naar een 14e Franse Open finale. Het duurde zondag niet lang om te weten dat het net als de andere 13 zou eindigen.

Schrijf naar Joshua Robinson op Joshua.Robinson@wsj.com

Copyright ©2022 Dow Jones & Company, Inc. Alle rechten voorbehouden. 87990cbe856818d5eddac44c7b1cdeb8

Leave a Reply

Your email address will not be published.