Terwijl Singapore gaat heropenen, blijft Hong Kong verstrikt in Covid-beperkingen

HONG KONG — Toen Daniel Chow Singapore in 2020 verliet voor een baan in Hong Kong, verwachtte hij dat zijn vrouw en twee jonge zonen zich bij hem zouden voegen zodra de pandemie zou afnemen en het Chinese grondgebied zou afwijken van zijn ‘zero-covid’-strategie.

Nu is Chow na twee jaar frustratie teruggekeerd naar Singapore, daarbij verwijzend naar de aanhoudende beperkingen van het leven in Hong Kong, zelfs nu de rest van de wereld opengaat.

“We hebben besloten dat mijn familie niet zal verhuizen” naar Hong Kong, zei Chow, 43, die in beleggingsdiensten werkt. “Scholen worden steeds gesloten en de stad heeft strikte bewegingsbeperkingen. Kinderen zijn degenen die het meest hebben geleden.”

Download de NBC News-app voor het laatste nieuws en politiek

Voor het grootste deel van de pandemie hielden Hong Kong en Singapore – beide dichtbevolkte Aziatische financiële centra met inwoners van over de hele wereld – virusgevallen en sterfgevallen tot een minimum beperkt met grenssluitingen, strikte quarantainevereisten en uitgebreide tests en contacttracering.

Maar terwijl Singapore de afgelopen maanden gestaag is heropend, blijft Hong Kong vastzitten in beperkingen waarvan critici zeggen dat ze het bedrijf en talent kosten, met Singapore als voornaamste begunstigde.

Singapore was een van de eerste landen in Azië die zijn grenzen openstelde voor de wereld. De stad heeft het reizen de afgelopen weken zien toenemen, omdat het de verplichte quarantaine, tests vóór vertrek voor gevaccineerde personen en een mandaat voor een buitenmasker heeft afgeschaft. De stad met meer dan 5 miljoen inwoners meldt gemiddeld ongeveer 6.000 gevallen per dag.

Een licht- en watershow langs de waterkant van Marina Bay Sands in Singapore eind vorige maand.Roslan Rahman / AFP via Getty Images

Ook Hongkong heeft maatregelen genomen om de beperkingen te versoepelen, de grens te heropenen voor niet-ingezetenen, persoonlijke lessen te hervatten en bars en andere bedrijven voor het eerst sinds januari toe te staan ​​hun activiteiten opnieuw op te starten.

Maar passagiers die uit het buitenland komen, moeten nog steeds op eigen kosten zeven dagen in een hotel in quarantaine gaan – een last voor frequente reizigers zoals Chow, die naar Singapore was teruggekeerd om zijn familie te zien.

“Dit werd een heel grote factor voor mij om Hong Kong te verlaten, en een nog grotere factor in vergelijking met wat me in de eerste plaats bracht, wat veel carrièremogelijkheden bood,” zei hij.

Hong Kong heeft zijn strikte beleid behouden met als doel de grens met het vasteland van China te heropenen, dat een vergelijkbare “nul-Covid”-aanpak heeft gevolgd. Maar aangezien het vasteland nog steeds uit de ergste uitbraak sinds het begin van de pandemie komt, lijkt het onwaarschijnlijk dat dit snel zal gebeuren, waardoor de heropening van Hong Kong ook voor de rest van de wereld wordt belemmerd.

Carrie Lam, de chief executive van Hong Kong, zei vorige maand dat het “zeer onwaarschijnlijk” is dat de vereisten voor hotelquarantaine en testen bij aankomst zullen worden versoepeld voordat ze eind juni aftreedt, daarbij verwijzend naar het risico van nieuwe varianten. De stad met 7,4 miljoen inwoners meldt ongeveer 200 tot 300 virusgevallen per dag.

De opvolger van Lam, John Lee, heeft gezegd dat heropening naar het vasteland van China en de rest van de wereld een van zijn prioriteiten is. Maar het bedrijfsleven van de stad is steeds ongeduldiger geworden, met lobbygroepen die ambtenaren onder druk zetten om de quarantaine-eis op te heffen of op zijn minst toe te staan ​​dat reizigers thuis in quarantaine gaan.

“Het is van het grootste belang om het reizen te kunnen hervatten, of het nu met het vasteland of met het buitenland is”, vertelde Betty Yuen, de nieuwe voorzitter van de Hong Kong General Chamber of Commerce, vorige maand aan de lokale omroep TVB. “Onze strikte beperkingen hebben ons bijna als een afgezonderd eiland gemaakt.”

De reisbeperkingen hebben ook grote schade aangericht aan vluchtschema’s van en naar Hong Kong, dat ooit een van de drukste luchthavens ter wereld had. In april passeerden slechts 126.000 passagiers Hong Kong International Airport, vergeleken met 6,5 miljoen in april 2019.

Willie Walsh, directeur-generaal van de International Air Transport Association, vertelde vorige maand aan verslaggevers in Singapore dat het jaren zou duren voordat Hong Kong zich zou herstellen als een wereldwijde luchtvaarthub.

“Die kans gaat naar andere luchthavens in de regio”, zei hij. “Singapore zal daar duidelijk van profiteren, denk ik.”

De pandemische beperkingen van Singapore hebben ook gewogen op de bevolking, waarbij sommige buitenlandse ingezetenen deze als redenen voor hun vertrek noemden. Maar de regering heeft het belang benadrukt van het heropenen van de economie tijdens de pandemie, zei Teo Yik Ying, een professor en decaan van de School of Public Health aan de National University of Singapore.

“Ter vergelijking: ik denk dat het voor de regering van Hongkong niet gemakkelijk was om eenzijdig te beslissen”, zei hij, aangezien haar pandemiebeleid verbonden is met dat van het vasteland van China.

De Singaporese regering is ook geprezen voor haar communicatie met het publiek tijdens de pandemie, die volgens Ying vertrouwen wekte.

Dat niveau van vertrouwen ontbreekt in Hong Kong, waar anti-regeringsprotesten in 2019 werden gevolgd door een scherp optreden tegen afwijkende meningen. Tijdens de pandemie is de regering bekritiseerd vanwege inconsistente berichtgeving en reactieve maatregelen.

Gesprekken over het verlaten van Hong Kong bereikte dit voorjaar een koortspiek toen de stad de ergste uitbraak van de pandemie meemaakte. Geruchten over een volledige afsluiting, en vooral de angst dat kinderen door quarantainebeleid van hun ouders worden gescheiden, spoorden duizenden aan om te vertrekken, althans tijdelijk.

Een man kijkt uit vanaf een veerboot in Hong Kong
Een man kijkt vorige maand uit vanaf een veerboot in Hong Kong.Isaac Lawrence / AFP via Getty Images

Singapore is een natuurlijk alternatief, vooral voor degenen in de financiële dienstverlening. Maar er zijn ook obstakels om daarheen te verhuizen, waardoor sommige Hongkongse bedrijven en families hun plannen heroverwegen.

De stad heeft onlangs haar werkvisumvereisten voor buitenlanders aangescherpt uit angst dat ze banen van Singaporezen zouden afnemen.

“Iedereen hier verwelkomt expats en buitenlandse bedrijven in Singapore, maar het belangrijkste is dat ze waarde moeten toevoegen aan de lokale economie en voor de lokale bevolking”, zegt Walter Theseira, universitair hoofddocent economie aan de School of Business, Singapore University of Social Sciences.

De vastgoedprijzen stegen in Singapore nog vóór de instroom uit Hong Kong, wat ook de vraag naar plaatsen in privéscholen heeft doen stijgen.

“Het zou een punt van zorg zijn voor gezinnen die hierheen proberen te verhuizen, omdat ik heb gehoord dat mensen geen plaatsen op scholen kunnen krijgen”, zei Theseira.

De Singaporese premier Lee Hsien Loong zegt dat de stad de bestaande concurrentie uit Hong Kong verwelkomt, wat volgens hem zorgt voor “een levendige, dynamische regio”.

“We zijn blij hen te verwelkomen, maar eigenlijk zouden we blijer zijn als ze blij waren om in Hong Kong te blijven”, vertelde hij in april aan de redactie van The Wall Street Journal.

Ying heeft goede hoop dat Hong Kong zich binnenkort zal openstellen voor de rest van de wereld.

“Hong Kong is niet alleen belangrijk voor zichzelf of voor China, maar het is ook strategisch belangrijk als economisch en transportknooppunt voor dit deel van de wereld”, zei hij. “Als de economie van Hongkong lijdt, lijdt deze hele regio ook. Het is dus in ieders voordeel dat Hong Kong zijn status als economisch centrum in Azië kan hervatten.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.