Waarom lijkt de maan sommige nachten dichtbij en andere nachten ver weg?

Sommige nachten lijkt de maan heel dichtbij en groter dan normaal.

Op een zomeravond toen ik een kind was, herinner ik me dat ik verbijsterd was en toen schrok toen ik een enorme ronde vorm langzaam zag kruipen achter het huis van mijn vriendin Nancy, dat op een heuvel aan de andere kant van ons dorp lag.

Op een gegeven moment realiseerde ik me plotseling dat het de maan was, en ik rende schreeuwend door de tuin om het mijn vader te vertellen en hem te laten komen kijken. Het was groter dan een huis, diep oranje van kleur en zeker van grote betekenis. Mijn vader mompelde iets over perspectief en ging weer tuinieren of piano spelen.

Niet overtuigd, bleef ik naar de maan kijken. Later, toen de maan hoger aan de hemel was gekomen, zag hij er weer uit als zijn gebruikelijke zelf.

Welkom bij wat astronomen zoals ik de maanillusie noemen.

Het kan moeilijk te geloven zijn dat het slechts een illusie is wanneer de maan er enorm uitziet, maar het is waar. Je kunt de illusie zelf testen en zelfs vastleggen met een camera.

Een afbeelding van de skyline van een stad met twee afbeeldingen van de maan – een hoger aan de hemel en een nabij een verre horizon.
De twee Manen in deze bewerkte afbeelding zijn even groot, maar die bij de horizon aan de rechterkant lijkt groter vanwege de maanillusie. Afbeelding tegoed: Heeheemalu/Wikimedia Commons, CC BY-SA

Een truc van de geest

Astronomen discussiëren al eeuwen over de maanillusie, en er zijn enkele feiten waar ze het allemaal over eens zijn.

Mensen merken vooral dat de maan groter en dichterbij lijkt als hij vol is en dicht bij de horizon. Dit komt omdat je geest beoordeelt hoe groot of klein een object zoals de maan is door het te vergelijken met andere, bekende dingen.

Stel je voor dat je buiten dicht bij je huis staat. Je huis ziet er groot uit en als de maan ernaast opkomt, ziet de maan er normaal uit. Als je echter van ver naar een huis kijkt, lijkt het huis erg klein.

De illusie komt voort uit het feit dat de maan zo ver weg is dat waar je ook bent op aarde, de maan er altijd even groot uitziet. Het zijn eigenlijk de dingen waarmee je geest de maan vergelijkt – een huis, een berg of iets anders – die groter of kleiner lijken, afhankelijk van hoe ver je er vandaan bent. Dus als de maan opkomt naast een ver huis of een verre berg, ziet de maan er enorm uit.

Een afbeelding met twee cirkels van dezelfde grootte, omringd door andere cirkels die groter of kleiner zijn.
De twee oranje cirkels in het midden van de grijze cirkels zijn even groot, maar ze zien er anders uit vanwege de verschillende groottes van de cirkels eromheen. Afbeelding tegoed: Phrood/Wikimedia Commons

Fotografen gebruiken deze truc om spectaculaire foto’s te maken van verre objecten met de maan erachter. Mensen ervaren vaak de maanillusie tijdens vakanties wanneer ze naar grote open ruimtes gaan. Dit is misschien de reden waarom grote manen krachtige herinneringen worden aan gelukkige tijden.

Atmosferische zoom en veranderende banen

Er zijn verschillende overtuigend klinkende maar verkeerde verklaringen voor de maanillusie. De meeste zijn gebaseerd op een waarheid, dus ze blijven bestaan.

Ten eerste is er het idee dat de atmosfeer als een lens werkt en de maan vergroot. Als de maan dicht bij de horizon staat, moet haar licht door veel meer van de atmosfeer van de aarde reizen dan wanneer de maan er recht boven staat. Het is waar dat al die lucht werkt als een gigantisch prisma en de lichtstralen buigt, waardoor de kleur en vorm van de maan wordt vervormd. Maar het werkt niet als een vergrootglas.

Het volgende is het idee dat op sommige nachten de maan echt dichterbij is. De baan van de maan is niet perfect cirkelvormig – het is meer een ovale vorm, een ellips genoemd – dus de maan komt in de loop van een maand steeds dichterbij en verder weg.

Een afbeelding die de elliptische baan van de maan toont.
De baan van de maan zorgt ervoor dat deze niet altijd op dezelfde afstand van de aarde staat – zoals weergegeven in de overdreven afbeelding – maar het verschil in afstand is niet voldoende om de maanillusie te verklaren. Afbeelding tegoed: Rfassbind / Wikimedia Commons

Wanneer het nabije deel van de baan samenvalt met een volle maan, wordt dit een supermaan genoemd. Maar wanneer de maan het dichtst bij de aarde staat, is hij slechts ongeveer 12% tot 15% dichterbij dan wanneer hij het verst van de aarde verwijderd is – een te klein verschil om de maanillusie te verklaren. Het is moeilijk om 15% verschil in grootte op te merken door alleen naar de maan alleen aan de hemel te kijken.

De illusie testen

Het is gemakkelijk om de maan-illusie te testen, en je kunt het zelf doen. De volgende keer dat je de maan groots en dichterbij ziet lijken dan normaal, steek je je hand uit met een gestrekte arm. Sluit dan één oog en kijk welke vingertop de maan net bedekt – voor mij is het mijn pink. Wacht even tot de Maan hoger in de lucht komt en probeer het experiment opnieuw. De maan lijkt misschien kleiner, maar je dezelfde vinger zal hem net zo bedekken.Het gesprek

Silas Laycock, hoogleraar astronomie, UMass Lowell

Dit artikel is opnieuw gepubliceerd vanuit The Conversation onder een Creative Commons-licentie. Lees het originele artikel.

Leave a Reply

Your email address will not be published.