Wandelen naar Phantom Ranch, het ‘Destination Hotel’ van de Grand Canyon

Toen een vriend voor het eerst de Phantom Ranch in de Grand Canyon noemde, kon ik mijn oren niet geloven. Het is Amerika’s meest ongrijpbare hotelreservering, zei ze, de enige accommodatie in de canyon zelf, alle 477 mijl ervan. Een cluster van eeuwenoude stenen hutten verscholen langs een beek, alleen bereikbaar per muilezelrit of door bijna een mijl naar beneden te sjokken in de korst van de aarde.

“Rustiek, geweldig, prachtig”, waren enkele van haar woorden. Maar je moet wel goed van tevoren plannen. “Ze reserveren elk jaar door loting”, waarschuwde ze.

Ik rende naar huis en sprong online.

Toen ik het geluk had om 13 maanden later, in november 2019, een hut voor mijn gezin te bemachtigen, had ik het gevoel dat ik een kiezelsteen in een onkenbare toekomst gooide. Ik was een kankeraanval aan het afweren, levende scan om te scannen. Terwijl ik door weer een spervuur ​​van bestraling en chemotherapie ploeterde, glimlachten mijn artsen meelevend toen ik bleef zeggen dat ik fit genoeg moest zijn om naar Phantom Ranch te gaan.

Mijn gezin van vier arriveerde op onze afgesproken dag, net na zonsopgang op de top van de South Kaibab Trail, lachend om het idee dat Phantom Ranch echt het ultieme bestemmingshotel is. Het hele punt van de plaats is de ervaring die nodig is om er te komen.

‘The Lowest Down Ranch in the World’, schreef de Coconino Sun-krant toen de accommodatie in 1922 werd geopend. De baanbrekende architect voor de Santa Fe Railroad, Mary Jane Coulter, had een rustieke buitenpost waar Teddy Roosevelt ooit kampeerde omgebouwd tot een oase voor de slimme set. Haar hutten en eetzaal (die dienst doet als winkel en postkantoor) zijn allemaal gebouwd van de oorspronkelijke steen. Elk ei en blikje bier komt met een muilezeltrein van de South Rim.

Nu eigendom van de National Park Service en gerund door een particuliere aannemer, slaapt Phantom Ranch meestal rond de 90, in 11 privécabines en vier slaapzalen die zijn onderverdeeld naar geslacht. Maar sinds ons verblijf van twee nachten heeft de pandemie veel van de ervaring veranderd die mijn familie had, slechts enkele weken voordat het coronavirus voor het eerst opdook in China. Volgens de huidige regels zijn de slaapzalen gesloten en worden verschillende hutten gebruikt door het personeel, waardoor het aantal nachtelijke gasten is teruggebracht tot 52. In plaats van de traditionele familiemaaltijden in de eetzaal, moeten kampeerders nu ontbijt en diner halen bij een raam om buiten of in hun hutten te eten.

Een veel grotere onderbreking is voorzien voor volgend jaar, wanneer de Park Service zal beginnen met een lang uitgestelde upgrade van de afvalwaterzuiveringsinstallatie van de ranch. Vanaf mei volgend jaar zal de legendarische lodge voor maanden – en mogelijk zelfs een jaar – worden gesloten terwijl arbeiders nieuwe leidingen en pompen per helikopter naar beneden brengen. Dus voorlopig neemt de loterij geen verdere reserveringen aan, hoewel annuleringen van tijd tot tijd nog steeds hutten beschikbaar maken. Nieuwe openingen worden op de Phantom Ranch-website geplaatst.

Op de dag van onze afdaling stuurden we onze enkele gedeelde plunjezak met een muilezeltrein naar beneden en vertrokken met dagrugzakken die alleen gevuld waren met water en lunch. We konden de mate van onze wandeling door de kloof zien in de banden van witte, gele, rode en grijze steen, die elk een geologische laag van miljarden dagen markeerden.

Het grootste deel van de ochtend liepen we alleen, met ons vieren, een paar honderd meter van elkaar gescheiden, terwijl andere wandelaars kwamen en gingen. We hadden zoveel te zien en zo weinig behoefte om erover te praten. We hielden elk ons ​​eigen tempo aan, met onze jongste dochter, Frances, toen 22, voorop en mijn vrouw, Shailagh, achterop. We kwamen dan bij een vergezicht en pauzeerden om ons te verbazen over hoe ver we waren gekomen, of om ons hoofd te schudden van verbazing over de enorme stenen tempels om ons heen.

We hadden minstens vier mijlen grond en misschien een derde van een mijl in hoogte afgelegd voordat we onze eerste volledige glimp opvingen van de Colorado-rivier, de schepper van dit alles. We waren opgewonden bij het zien, maar ook bij het geluid van water in een land van stilte. Via het laatste kurkentrekkerpad kwamen we in een tunnel die door de rots was gegraven en staken we de elegante, 94 jaar oude hangbrug over die de Colorado overspant.

Frances en haar oudere zus, Lilly, waren al aan de andere kant, bij Boat Beach, met Lilly toen 24, vrolijk tot aan haar enkels in de rivier. Ik kwam naar beneden, gooide schoenen, sokken en hemd uit en stortte me in de rivier. De kilte en sterke aantrekkingskracht van de rivier naar het westen zorgden voor een moment van aankomst zoals weinig anderen. Ik kwam boven en zag mijn familie daar, badend in het zonlicht en omringd door onvoorstelbare pracht. Een rommelende lach rees in mij op die als een snik werd, maar geheel van vreugde en verrukking was.

We liepen Phantom Ranch binnen langs Bright Angel Creek, onder populieren, elzen en acacia’s. Ons huis voor de komende twee nachten, Hut 7, was een kleine stenen constructie met een elegante daklijn die groen en bruin was geverfd, twee stapelbedden binnenin, een wastafel, een kleine badkamer. Geen tv, geen munt op het kussen. We hoorden de kreek voorbij razen en zagen de populieren uit het raam.

De plaatselijke boswachter adviseerde dat we de kleine uurtjes niet zouden missen toen de Melkweg de maanloze hemel voor zichzelf had, dus die nacht sloop ik rond 4 uur ‘s ochtends naar buiten om het spektakel in me op te nemen en de dag te zien aanbreken. Zittend op de oever van de rivier, werd ik verblind toen een blauwachtige gloed heel langzaam langs de oostelijke rand kroop totdat het het schuim van de meest verre sterren wegvaagde en alleen de helderste sterrenbeelden achterliet. Ik liep terug voor het ontbijt en bedacht hoe we allemaal meer dagen zouden kunnen gebruiken die zo beginnen.

Gevuld met pannenkoeken en koffie hadden we een hele dag voor ons om te doen wat we wilden. Dat betekende op pijnlijke benen naar de kronkelende North Kaibab Trail gaan die langs Bright Angel Creek naar de North Rim loopt. We glipten door de smalle maar prachtige kloof die is uitgehouwen door Phantom Creek, een van de duizenden van dergelijke spleten die de hele Grand Canyon hebben gevormd. Water is hier het meest schaarse goed, maar ook de kunstenaar van alles wat je ziet. We aten lunchpakketten op de rotsen langs de kreek.

Op onze laatste dag vertrokken we ruim voor zonsopgang voor een terugwandeling van bijna 10 mijl in afstand en bijna een mijl in hoogte langs de Bright Angel Trail. Onze zere benen werden al snel losser en de volgende vijf uur klommen we omhoog door de lagen steen. Vaak keken we omhoog en lachten we om de rotswand te zien die we moesten beklimmen, switchback na switchback, om bij de rand van de kloof te komen.

Deze breuk in de steen heeft millennia gediend als het hoofdpad in en uit de kloof. Het geheel spreekt van continuïteit. De eeuwenoude Phantom Ranch zal zijn herstellende pauze hebben en zijn deuren heropenen, klaar voor de volgende eeuw. Vanaf de rand van de kloof schreeuwden en snakten we en draaiden ons om om achterom te kijken. Het was moeilijk te geloven dat er zelfs een betoverde oase was, helemaal onderaan dat alles.

Leave a Reply

Your email address will not be published.