Wat nu te zien in de Loire-vallei in Frankrijk

Wat nu te zien in de Loire-vallei in Frankrijk

Tijdens mijn laatste prepandemische reis naar de Loire-vallei, in 2018, bevond ik me op een vertrouwde plek.

Tien jaar na mijn eerste roadtrip op de kastelenroute in de regio, was ik terug op het 500 jaar oude Château de Chambord en vergezelde ik een kleine groep Europese en Amerikaanse toeristen op een rondleiding. Binnen enkele seconden na het bijeenkomen op de binnenplaats, rekten we onze nek om de sierlijke klokkentorens van het gebouw te bewonderen terwijl onze gids feiten en data over koning Frans I en zijn voormalige jachthuis ratelde. Toen ze ons naar de torens leidde en ons berispte omdat we niet luisterden, kreeg ik een gevoel van déja-vu.

Dit was mijn derde bezoek aan de Loire-vallei vanuit mijn huis in Parijs en de hele sprookjeservaring voelde moe aan. Iets verder dan een nabijgelegen omgebouwd hotel was veranderd. Niet de geërgerde gids die door de bewegingen ging, noch de menigte toeristen die door de buslading werden afgezet en met een snelle clip door elke kamer gedreven. De verbijsterende schoonheid die zich uitstrekte over de lengte van de rivier de Loire was ook hetzelfde, wat uiteindelijk de reis redde.

Een gebrek aan verandering hoeft geen slechte zaak te zijn: de door UNESCO beschermde regio, die vóór de pandemie 9 miljoen jaarlijkse bezoekers naar zijn culturele bezienswaardigheden en 1 miljoen fietsers trok, is al tientallen jaren geliefd vanwege zijn kastelen en de glooiende wijngaarden die produceren wat oenofielen beschouwen als de meest diverse wijnselectie van Frankrijk. Maar het heeft aantoonbaar te veel op dat verleden geleund, afhankelijk van wat een eindeloze stroom reizigers leek te zijn die alleen geïnteresseerd waren in kasteelhoppen en fietsen. Met alle dramatische landschappen van de Loire en rijzende culinaire sterren, was dit het beste dat het te bieden had?

Het is een vraag die lokale chef-koks, hoteliers, ondernemers en regionale leiders zichzelf stelden, zelfs voordat het coronavirus toesloeg, en hun zinnen zetten op de heruitvinding van het gebied. Tegen de tijd dat ik in oktober 2021 terugkeerde om een ​​aantal van hen te ontmoeten, was de veranderende identiteit van de regio voelbaar.

“Onze fietsroute en kastelen zijn altijd populair geweest, maar het sprookje moest worden bijgewerkt”, zegt François Bonneau, voorzitter van Centre-Val de Loire, de regionale raad die toezicht houdt op de Loire-vallei. “De Franse reiziger associeert het al lang met excursies die ze als schoolkinderen maakten, terwijl de buitenlandse reiziger een overvloed aan andere bestemmingen in het land heeft om uit te kiezen. We moesten de identiteit van de regio in zijn geheel beter uitdrukken.”

De pandemie, vervolgde hij, versterkte alleen maar de noodzaak om de regio anders te promoten, aangezien het bezoek aan de belangrijkste bezienswaardigheden van de vallei in 2020 met 43 procent daalde en in 2021 met 32 ​​procent – ​​verontrustende cijfers voor een regio waar toerisme 5 procent van het lokale BBP uitmaakt. of ongeveer 3,4 miljard euro. Door te heroverwegen wat reizen in de Loire-vallei zou moeten zijn voor de toekomst, is de focus verlegd van het kruipen in sprookjeskastelen naar ervaringen die steviger verankerd zijn in de natuur, eten en kunst, terwijl het unieke terroir van de regio wordt gevierd.

Dat bleek uit een van mijn eerste stops, bij het 15e-eeuwse Château de Rivau. Patricia Laigneau, een mede-eigenaar, heeft actief gewerkt om een ​​breder publiek aan te trekken voor het verhalenboekkasteel en de gewilde trouwlocatie door middel van eten, waarbij ze zich de afgelopen jaren wijdde aan de ter plaatse geteelde en gekookte producten.

Haar twee biologische moestuinen hadden de vorm van een halve maan en stonden vol met vergeten of bijna uitgestorven soorten regionale groenten, zoals sucrine-bes, violette bleekselderij en meer dan 43 soorten kleurrijke kalebassen. Het wordt beschouwd als een officiële serre voor producten uit de Loire-vallei door het Pôle BioDom’Centre, een regionaal centrum voor het behoud van de lokale biodiversiteit.

De producten van eigen bodem, naast een groot aantal kruiden en eetbare bloemen, worden al jaren gebruikt in het no-nonsense café van Rivau. Maar nu vormen ze de basis van het menu van Jardin Secret, het nieuwe gastronomische restaurant met 20 zitplaatsen van mevrouw Laigneau, opgezet onder een glazen baldakijn en omgeven door rozenstruiken. Ze haalde chef-kok Nicolas Gaulandeau, afkomstig uit de regio, erbij om de lokale rijkdom te benadrukken door middel van gerechten variërend van pompoen geserveerd met augurken en gerookte paprika tot geroosterde lamsrack met groenten uit de tuin.

“Niet alleen vroegen onze gasten om iets meer, ik zag het restaurant als een kans om te laten zien dat de kastelen van de Loire kampioenen van de Franse gastronomie kunnen zijn,” zei mevrouw Laigneau.

Het vieren van het land en zijn voedsel staat centraal in andere nieuwe eigendommen in de regio.

In juli 2020 opende Anne-Caroline Frey Loire Valley Lodges op 750 hectare privébos in Touraine.

“De dingen zijn hier heel langzaam veranderd, dus het idee leek natuurlijk wild”, zei de voormalige kunsthandelaar. “Maar we waren vrijwel meteen volgeboekt.”

Mevrouw Frey, die gelooft in de therapeutische voordelen van bomen en een fervent verzamelaar van moderne kunst, ontwikkelde het pand om gasten een bosbadervaring te bieden – of shinrin-yoku, een Japans wellnessritueel waarbij tijd in de natuur wordt doorgebracht als middel om vertragen en stress verminderen. De 18 boomhutten – op palen – liggen verspreid over het bos en elk, ingericht door een andere kunstenaar, heeft kamerhoge ramen, een eigen terras met een jacuzzi en met een merkbare afwezigheid van wifi, een stilte van hun omgeving. Toen ik op een middag met een boek op mijn terras zat, was het enige wat ik hoorde het zwakke geluid van een paar wilde zwijnen die door gevallen bladeren rommelden.

Een unieke trekpleister is de begeleide bosbadwandeling onder leiding van een lokale natuurspecialist. Gasten kunnen ook buitensculpturen en schilderijen bekijken die door het hele gebouw opduiken (handige markeringen, ontdekte ik, toen ik na het diner in bijna volledige duisternis terugkeerde naar mijn lodge); fiets over het terrein of naar het nabijgelegen dorp Esvres; neem een ​​duik in het zwembad omringd door meer dan levensgrote kunstinstallaties; neem een ​​bentobox-picknick in eenzaamheid of dineer in het restaurant – als en wanneer ze klaar zijn om zich weer bij het gezelschap van anderen te voegen.

Het boomhutconcept is niet de enige afwijking van de traditie van slapen in een kasteel.

“Er zijn altijd veel B&B’s geweest, maar het beperkte hotelaanbod heeft alleen maar bijgedragen aan het ouderwetse imago van de regio”, zegt Alice Tourbier, mede-eigenaar van de spa en het hotel Les Sources de Cheverny, dat in september 2020.

Het landgoed, dat ze samen met haar man bezit, omvat een gerestaureerd 18e-eeuws herenhuis en bijgebouwen van 110 hectare landbouwgrond, velden en wijnstokken. Sommige kamers bevinden zich in stenen huizen rond een boomgaard, andere in een verbouwde schuur. Suites zijn beschikbaar in een gehucht met houten hutten met uitzicht op een meer.

Mevr. Tourbier, die ook mede-leidster is van Les Sources de Caudalie, een kuurhotel op het platteland van Bordeaux, zei dat ze hoopte reizigers in de Loire-vallei aan te zetten tot meer dan een snelle tussenstop. Traditioneel is het instinct geweest om te racen om zoveel mogelijk kastelen te zien, een enge benadering van reizen waar ik me in het verleden schuldig aan heb gemaakt.

“Mensen zullen nog steeds de kastelen willen zien en we zijn dichtbij – 10 minuten fietsen naar het kasteel van Cheverny en 45 minuten van het kasteel van Chambord,” zei mevrouw Tourbier. “Maar die bezoeken kunnen ook worden uitgebreid en gecombineerd met gastronomie en wellness.”

Activiteiten zijn er in overvloed, van yoga en paardrijden tot kajakken en met wijn doordrenkte spabehandelingen, maar de Tourbiers waren ook van plan om van het pand een culinaire bestemming te maken. Les Sources de Cheverny heeft twee restaurants: L’Auberge, een landelijke bistro die stevige traditionele gerechten serveert, en Le Favori, het gastronomische restaurant van de accommodatie, dat in maart zijn eerste Michelin-ster won voor de moderne keuken van chef-kok Frédéric Calmels.

Voor degenen die op zoek zijn naar een meer informele – maar toch unieke – herbergervaring, is het Château de la Haute Borde een twee jaar oud klein pension dat ook dienst doet als kunstenaarsresidentie.

Zoals Céline Barrère, een mede-oprichter en fotograaf, uitlegt, wilden zij en de twee andere eigenaren een afgelegen, creatieve omgeving creëren waar kunstenaars en reizigers met elkaar in contact konden komen: vier van de negen kamers zijn gereserveerd voor artiesten in residentie, die blijven ergens van een week tot een maand.

“We zien het als een toevluchtsoord dat de natuur en hedendaagse kunst samenbrengt”, zei mevrouw Barrère.

Bezoekers kunnen de 27 hectare van het pand, bedekt met 100 jaar oude eiken, verkennen, vertoeven in het verwarmde zwembad of deelnemen aan foerageerworkshops, maar ze zullen ook gemeenschappelijke maaltijden delen met in-residence kunstenaars en werken bekijken van Hiroshi Harada, Danh Võ en andere artiesten. Gunstig kunnen kunstliefhebbers meer ontdekken in een rit van vijf minuten langs de weg op het Domaine de Chaumont-Sur-Loire, bekend om zijn tuinfestival en centrum voor hedendaagse kunst.

Maar misschien is de grootste toevoeging aan de regio degene waar de lokale bevolking het meest op heeft gewacht. Half juni opent Fleur de Loire, een nieuw vijfsterrenhotel van de dubbelsterrenchef Christophe Hay, in Blois. Het gebouw met uitzicht op de rivier de Loire is gevestigd in een voormalig hospice uit de 17e eeuw en biedt plaats aan twee restaurants, een banketbakkerij, een winkel, een spa en 44 kamers en suites. Maar voor de chef-kok, die bekend staat om zijn heropleving van koken met lokale riviervis, gaat de echte ambitie verder dan culinaire ervaringen en luxe accommodatie om het grootste geschenk van de regio te behouden: het land.

“Ik wil dat mensen zien hoeveel we hier zelf kunnen verbouwen en hoe belangrijk dat is om goed te koken en te eten”, zei de heer Hay, eraan toevoegend dat zijn moestuin van 2,5 hectare met permacultuurtechnieken, een systeem van zelfvoorzienende landbouw, en omvangrijke kas zal open zijn voor het publiek. “Dat is een groot deel van wat de Loire-vallei zo speciaal maakt.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.