Wat we weten (en niet weten) over de Covid-uitbraak in Noord-Korea

Wat we weten (en niet weten) over de Covid-uitbraak in Noord-Korea

Noord-Korea meldde vrijdag nog 21 doden en 174.440 nieuwe “koortsgevallen”, volgens staatsmedia KCNA, hoewel het niet specificeerde hoeveel van de sterfgevallen en gevallen verband hielden met Covid, waarschijnlijk vanwege de extreem beperkte testcapaciteit van het land.

Maar gezien de ondoorzichtige aard van het regime en het isolement van het land van de wereld – een trend die sinds de pandemie alleen maar is verergerd – is het buitengewoon moeilijk om de werkelijke situatie ter plaatse te beoordelen.

Maar de berichten in de Noord-Koreaanse staatsmedia waren vaag en veel belangrijke vragen blijven onbeantwoord, waaronder de vaccinatiegraad van het land en de impact van de afsluiting op het levensonderhoud van zijn 25 miljoen mensen.

Dit is wat we weten en wat we niet weten over de uitbraak:

Hoe is de uitbraak ontstaan?

De Noord-Koreaanse autoriteiten hebben de oorzaak van de uitbraak niet bekendgemaakt.

De grenzen van Noord-Korea zijn sinds januari 2020 goed afgesloten om het virus op afstand te houden, waardoor de zogenaamde ‘kluizenaarsnatie’ nog meer geïsoleerd is van de wereld. Het weigerde zelfs uitnodigingen om teams te sturen om deel te nemen aan de Olympische Spelen in Tokio en Peking, daarbij verwijzend naar de dreiging van Covid-19.
En toen nieuwe varianten opkwamen, voerde het die inspanningen op, door bijna alle handel met China af te snijden – de grootste handelspartner en economische levensader van het land voor het Kim-regime – waarbij de invoer uit Peking van september tot oktober 2020 met 99% daalde .
Noord-Korea roept 'grote nationale noodtoestand'  als eerste geval van Covid-19 geïdentificeerd, berichten in de staatsmedia

Het blijft onduidelijk hoe het virus door de goed afgesloten landsgrenzen is geglipt.

Toen KCNA donderdag berichtte over de eerste identificatie van Covid-19 in het land, vermeldde het niet eens hoeveel besmettingen er waren overgelopen. Het zei eenvoudigweg dat monsters die waren verzameld van een groep mensen die op 8 mei koorts hadden, positief waren getest op de zeer besmettelijke Omicron-variant.

Vrijdag meldde KCNA dat er donderdag 18.000 nieuwe “koortsgevallen” en zes sterfgevallen waren geregistreerd, waaronder één die positief testte voor de BA.2-subvariant van Omicron.

“Een koorts waarvan de oorzaak niet kon worden vastgesteld, verspreidde zich sinds eind april explosief over het hele land”, aldus de krant. “Op dit moment worden tot 187.800 mensen geïsoleerd.”

Op zaterdag zei KCNA dat in totaal 524.440 mensen tussen eind april en 13 mei “koortssymptomen” hadden gemeld. Onder hen werden 280.810 mensen nog steeds in quarantaine behandeld, terwijl de rest hersteld was.

Kan Noord-Korea een grootschalige uitbraak aan?

Een uitbraak van Covid-19 kan rampzalig zijn voor Noord-Korea. De vervallen gezondheidszorginfrastructuur van het land en het gebrek aan testapparatuur zullen waarschijnlijk niet opgewassen zijn tegen de taak om een ​​groot aantal patiënten met een zeer besmettelijke ziekte te behandelen.

Noord-Korea’s gebrek aan transparantie en onwil om informatie te delen vormt ook een uitdaging.

Noord-Korea heeft nooit formeel erkend hoeveel doden er zijn gevallen tijdens een verwoestende hongersnood in de jaren negentig, waarvan experts suggereren dat er maar liefst 2 miljoen zijn omgekomen. Degenen die destijds het land ontvluchtten, deelden gruwelijke verhalen over dood en overleven, en een land in chaos.

“Noord-Korea heeft zo’n beperkt aanbod van basisgeneesmiddelen dat volksgezondheidsfunctionarissen zich moeten concentreren op preventieve geneeskunde. Ze zouden slecht toegerust zijn om elke vorm van epidemie het hoofd te bieden,” Jean Lee, directeur van het Hyundai Motor-Korea Foundation Center for Korean History in het Woodrow Wilson Center in Washington, vertelde CNN aan het begin van de pandemie.

Al zijn buren hebben het, dus waarom heeft Noord-Korea geen gevallen van coronavirus gemeld?

Artsen die de afgelopen jaren zijn overgelopen, spreken vaak van slechte arbeidsomstandigheden en tekorten aan alles, van medicijnen tot basisgezondheidszorg.

Choi Jung-hun, een voormalige arts in Noord-Korea die het land in 2011 ontvluchtte, zei dat Noord-Korea niet over de middelen beschikte om 24 uur per dag in quarantaine en isolatie te werken toen hij hielp bij de bestrijding van een uitbraak van mazelen in 2006 tot 2007 faciliteiten.

Hij herinnerde zich dat na het identificeren van verdachte gevallen, handleidingen voor artsen zeiden dat patiënten voor controle naar een ziekenhuis of een quarantainevoorziening moesten worden overgebracht.

“Het probleem in Noord-Korea is dat handleidingen niet worden gevolgd. Toen er niet genoeg voedsel was voor de mensen in ziekenhuizen en quarantainevoorzieningen, ontsnapten mensen om voedsel te zoeken”, zei Choi tijdens een interview met CNN in 2020.

Hoe reageert Noord-Korea tot nu toe?

Noord-Koreaanse staatsmedia noemden de situatie een “grote nationale noodsituatie” nadat ze de eerste officieel gemelde Covid-infectie hadden toegegeven.

Op donderdag plaatste Kim alle steden op slot en beval “mensen met koorts of abnormale symptomen” in quarantaine te gaan; hij regisseerde ook de distributie van medische benodigdheden die de regering naar verluidt had opgeslagen in geval van een Covid-noodgeval, volgens KCNA.

Kim zat later een vergadering voor van het machtige politbureau van het land, dat ermee instemde om “maximale” noodmaatregelen tegen epidemieën uit te voeren. De maatregelen omvatten het isoleren van werkeenheden en het proactief uitvoeren van medische controles om mensen met “koorts en abnormale symptomen” te vinden en te isoleren, meldde de KCNA vrijdag.

“Er worden praktische maatregelen genomen om de productie in de belangrijkste sectoren van de nationale economie op peil te houden en het leven van de mensen maximaal te stabiliseren”, aldus KCNA.

Noord-Korea kondigt eerste Covid-doden aan te midden van

Volgens KCNA bekritiseerde het politbureau de anti-epidemiesector van het land wegens “onzorgvuldigheid, laksheid, onverantwoordelijkheid en incompetentie”, en zei dat het “niet gevoelig reageerde” op het toenemende aantal gevallen van Covid-19 over de hele wereld, ook in aangrenzende regio’s.

Een verslaggever van de Chinese staatsmedia CGTN heeft vrijdag een zeldzame video uit Pyongyang vrijgegeven, waarin hij zijn ervaringen ter plaatse vertelt.

“Voor zover we weten, zijn niet veel mensen in Pyongyang gevaccineerd, en de medische en epidemische preventiefaciliteiten zijn schaars”, zei verslaggever Zang Qing in een Weibo-post.

“Omdat de hoofdstad op slot zit, is het eten dat ik thuis heb maar genoeg voor een week. We wachten nog af welk beleid de regering hierna gaat afkondigen.”

Tijdens een vergadering zaterdag inspecteerde Kim de epidemische noodmaatregelen en medische benodigdheden van het land. Hij drong er ook bij Noord-Koreaanse functionarissen op aan om te leren van China’s “geavanceerde en rijke quarantaineresultaten en ervaring die ze al hebben opgedaan in hun strijd tegen de kwaadaardige infectieziekte”, aldus KCNA.

Hoe zit het met de vaccinatiegraad van Noord-Korea?

Van Noord-Korea is niet bekend dat het coronavirusvaccins heeft geïmporteerd, ondanks dat het in aanmerking komt voor het wereldwijde Covid-19-programma voor het delen van vaccins, Covax.

Ervan uitgaande dat de meeste Noord-Koreanen niet zijn gevaccineerd, kan een uitbraak in het land – dat beperkte testmogelijkheden heeft, een ontoereikende medische infrastructuur heeft en zich van de buitenwereld heeft afgesloten – snel dodelijk worden.

De roep om toegang tot vaccins neemt toe aan het leiderschap van het land.

“Er is geen bewijs dat Noord-Korea toegang heeft tot voldoende vaccins om zijn bevolking te beschermen tegen Covid-19. Toch heeft het miljoenen doses AstraZeneca- en Sinovac-vaccins afgewezen die worden aangeboden door het door de WHO geleide Covax-programma”, aldus Amnesty International’s Oost-Azië-onderzoeker Boram Jang, in een verklaring.

“Met het eerste officiële nieuws van een Covid-19-uitbraak in het land, zou doorgaan op deze weg vele levens kunnen kosten en zou het een gewetenloze nalatigheid zijn bij het handhaven van het recht op gezondheid.”

Volgens Reuters heeft Covax in februari het aantal doses dat aan Noord-Korea was toegewezen, teruggeschroefd omdat het land geen transport had geregeld.

Een woordvoerder van Gavi, de Vaccine Alliance, zei dat Covax is overgegaan op “op behoeften gebaseerde vaccintoewijzingen” en “momenteel geen volume heeft vastgelegd” voor Noord-Korea.

“In het geval dat het land besluit een Covid-19-immunisatieprogramma te starten, kunnen vaccins beschikbaar worden gesteld op basis van criteria van Covax-doelstellingen en technische overwegingen om het land in staat te stellen de internationale immunisatiedoelen in te halen”, aldus de woordvoerder.

CNN’s Joshua Berlinger en Yoonjung Seo hebben bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Reply

Your email address will not be published.