Zie de koraalduivel, even fascinerend als vernietigend

De stilte onder water is overweldigend. Tijd gaat snel. Nadat ik mijn doelwit heb gezien, concentreer ik me er intens op, wetende dat als ik mis, en het dier ontsnapt, het van de ontmoeting kan leren en in de toekomst moeilijker te jagen zal zijn.

Terwijl ik nader, gewapend met mijn speer, kijk ik hoe de vis zijn brede borstvinnen spreidt en zijn giftige stekels laat zien. (Langzaam en gemakkelijk te herkennen, het vertrouwt op dit intimiderende scherm om potentiële roofdieren af ​​te schrikken.) Ik richt, trek aan de veerbelaste handgreep van mijn speer en laat het wapen vliegen.

Ik heb als kind leren vrijduiken en onder water jagen, maar speervissen is niet langer spannend voor mij. Als volwassene begon ik interesse te krijgen in mariene biologie en onderwaterfotografie, en uiteindelijk verruilde ik het harpoengeweer uit mijn jeugd voor mijn eerste professionele onderwatercamera. Niet lang daarna voltooide ik een master in mariene biologie. De afgelopen 10 jaar heb ik op het kleine Caribische eiland Bonaire gewoond, waar ik werk als fotograaf voor natuurbeschermers.

Mijn overkoepelende doel is om de inspanningen van de lokale gemeenschap – wetenschappers, professionele duikers en vrijwilligers – te documenteren om de riffen van Bonaire te behouden. En hier is een aanzienlijk deel van de collectieve inspanningen voor het behoud gericht op een bepaald doelwit: de koraalduivel (Pterois-mijlen en Pterois volitans).

Lionfish is inheems in de Stille en Indische Oceaan. Maar in de afgelopen decennia heeft het dier zich gevestigd in de Golf van Mexico en de Caribische Zee, waar zijn invasieve aanwezigheid een ernstige bedreiging vormt voor tropische Atlantische riffen en de bijbehorende habitats.

De effecten zijn verbluffend. Een studie door wetenschappers van de Oregon State University wees uit dat een enkele koraalduivel in slechts vijf weken de jonge vis in zijn voedselzone met 80 procent verminderde. En hun reproductieve output is opmerkelijk hoog: vrouwtjes kunnen om de paar dagen ongeveer 25.000 eieren vrijgeven. Op sommige plaatsen, waaronder de Bahama’s, kan de dichtheid van koraalduivels de grootste verandering in de biodiversiteit van rifhabitats veroorzaken sinds het begin van de geïndustrialiseerde visserij.

Gemeenschappen in het hele Caribisch gebied hebben een aantal strategieën gebruikt om de groei van koraalduivelspopulaties tegen te gaan. Bonaire vertrouwt op vrijwillige jagers op koraalduivels; op partnerschappen met Stichting Nationale Parken Bonaire, of STINAPA, een non-profit stichting die de natuurparken van Bonaire beheert; en op hulp van lokale duikwinkels.

Duikers bieden een precieze vorm van populatiebeheer, aangezien jagen onder water weinig nevenschade oplevert. Maar duikers worden beperkt door de diepte tot waar ze comfortabel kunnen afdalen – vaak rond de 60 voet. Op plaatsen waar koraalduivels op grotere diepte worden aangetroffen, kunnen ook vallen worden ingezet.

Omdat speervissen op Bonaire verboden is en om verwondingen te helpen voorkomen, zijn speciale gereedschappen ontwikkeld en verspreid om duikers te helpen bij hun jacht. De ELF-tools – “ELF” staat voor “eradicate lionfish” – helpen ook om schade te voorkomen die traditionele harpoengeweren en netten toebrengen aan riffen.

Hoewel het vangen van een koraalduivel relatief eenvoudig is, kan het moeilijk – en gevaarlijk zijn – om de vis van de speerpunt van een ELF te verwijderen en het dier te slepen zonder gewond te raken door zijn giftige stekels. Zo begonnen koraalduivelsjagers ook een apparaat te gebruiken dat een “dierenverzorger” wordt genoemd – in wezen een stuk PVC-buis dat aan het ene uiteinde is gesloten en aan het andere uiteinde een aangepaste plastic trechter heeft. Zodra de koraalduivel op de ELF is gespietst, worden de vis (en speerpunt) in de dierenverzorger gestoken; wanneer de speer wordt teruggetrokken, wordt de vis door de trechter in de pijp gevangen.

Toen ik voor het eerst op Bonaire aankwam, maakte ik kennis met het natuurbeschermingsproject gericht op het uitroeien van de koraalduivel. Door mijn ervaring als speervisser werd ik direct gevraagd om mee te doen. Ik stemde ermee in om deel te nemen – hoewel mijn echte interesse lag in het documenteren van de inspanningen van de gemeenschap.

Sindsdien ben ik gefascineerd geraakt door de destructieve vermogens van het transfixerende wezen.

Het voelt wreed om iets te doden dat zo hypnotiserend mooi is – ook al begrijp ik, rationeel, dat de handeling ecologisch gunstig is. De koraalduivel is tenslotte niet de schuldige; het is waarschijnlijk hier terechtgekomen, theoretiseren wetenschappers, toen aquariumbezitters ongewenste exemplaren voor de kust van Florida dumpten, mogelijk omdat ze zich een weg baanden door de andere vissen die hun tanks deelden.

En toch is het één voor één doden van de vissen misschien wel de beste manier om de ravage die ze aanrichten op de Caribische riffen te vertragen.

Leave a Reply

Your email address will not be published.